Olievlekken in de oceaan kunnen ecosystemen ernstig bedreigen. Onderzoekers hebben nu een materiaal ontwikkeld dat olie gemakkelijk uit het water filtert.

Olievlekken in de zee en op het land zorgen vaak voor problemen bij planten en dieren. Maar onderzoekers hebben daar nu een oplossing voor bedacht. In hun studie leggen ze uit hoe ze een multifunctioneel materiaal hebben ontwikkeld, dat gemakkelijk olie uit water kan filteren.

Materiaal
De onderzoekers gebruikten nylon voor de productie van het materiaal, maar theoretisch zou elke stof gebruikt kunnen worden. Vervolgens werd er aan het materiaal een koperlaagje toegevoegd. Dit koperlaagje zorgt ervoor dat de nanostructuren op het oppervlak van het materiaal kunnen hechten. Water glijdt gemakkelijk van het materiaal af, maar door de nanostructuren blijft olie aan het materiaal kleven.

Filteren
“Het materiaal stoot water af en trekt olie aan,” zegt onderzoeker Anthony O’Mullane. “Op die manier kan ruwe olie, olijfolie of pindaolie uit het water gefilterd worden.” Uit een test bleek dat ruwe olie zowel uit zoet, als uit zout water gefilterd kan worden. Ook kun je de olie uit het materiaal wassen, en opnieuw gebruiken.

Eenvoudig
Volgens O’Mullance was de scheikunde achter de creatie van dit nieuwe materiaal niet zo moeilijk. “Alle stappen in de productie zijn eenvoudig uit te voeren,” stelt hij. “In principe zou de productie van dit materiaal gemakkelijk opgeschaald kunnen worden. Op dit moment bedreigen olielozingen op land en in zee verschillende ecosystemen. Ons materiaal kan helpen om de olie op te ruimen.”

Nanostructuren op het oppervlak van het materiaal. Credits: QUT

Nanostructuren op het oppervlak van het materiaal. Credits: QUT

Multifunctioneel
Maar dat is niet de enige toepassing van dit materiaal. “Het is multifunctioneel,” zegt O’Mullance. “Het werkt als een soort zeef. Op die manier kan het water scheiden van andere vloeistoffen. Daarnaast is het zelfreinigend en antibacterieel. Hierdoor zijn er nog veel meer mogelijkheden te bedenken.” Volgens de onderzoekers kunnen de antibacteriële eigenschappen door de aanwezigheid van koper gebruikt worden om insecten te doden. Ook kan het materiaal water scheiden van industrieel afval in kanalen of water reinigen in afgelegen of arme gebieden waar watervervuiling een groot probleem is. Daarnaast zou de stof ook organisch materiaal kunnen afbreken wanneer de stof blootgesteld wordt aan licht.

“Op dit moment bedreigen olielozingen op land en in zee verschillende ecosystemen. Ons materiaal kan helpen om de olie op te ruimen”

De onderzoekers zijn nu van plan om te kijken op welke schaal de stof toegepast kan worden en hoe sterk het materiaal is. “We hebben al aangetoond dat de stof bestand is tegen chemicaliën. De volgende stap is nu erachter komen of de nanostructuren tegen slijtage kunnen.”