Wanneer mannelijke slangen aan extra oestrogeen worden blootgesteld, dan worden ze direct besprongen door…andere mannetjes.

Dat blijkt uit een onderzoek van de Oregon State University. De onderzoekers doen hun vondst in het blad Journal of Experimental Biology uit de doeken.

Feromonen
De wetenschappers verzamelden enkele mannelijke slangen en implanteerden bij deze dieren een kleine capsule. Deze capsule zorgde ervoor dat de hoeveelheid oestrogeen (een hormoon dat veelvuldig bij vrouwen voorkomt, maar waar ook mannen iets van hebben) steeg. Een jaar later stootten deze mannetjes bijzondere feromonen uit. Feromonen zijn stofjes waarmee dieren (onbewust) communiceren. De feromonen van de mannetjes met extra oestrogeen waren gelijk aan de feromonen die vrouwelijke slangen afgeven om een partner aan te trekken. Het resultaat was opmerkelijk. De mannelijke slangen werden besprongen door andere mannetjes.

WIST U DAT…

…onlangs een nieuwe soort slang met hoorntjes werd ontdekt?

Liever een man
En de mannelijke slangen met extra oestrogeen deden het ook echt goed onder de andere mannen. Zo hadden de mannetjes liever een man met extra oestrogeen dan een klein vrouwtje. Kleinere vrouwtjes zijn al wel geschikte partners, maar de kans op veel nageslacht is wat kleiner dan bij een groter vrouwtje. En dus gaat de voorkeur van de mannetjes uit naar een groter vrouwtje. Maar als ze moeten kiezen tussen een klein vrouwtje en een mannetje met extra oestrogeen dan gaan ze klaarblijkelijk toch voor het mannetje.

Terugdraaien
De onderzoekers toonden echter ook aan dat dit hele proces terug te draaien is. Ze zorgden ervoor dat de hoeveelheid oestrogeen in het lichaam van de mannetjes weer terugliep. Met resultaat: zonder oestrogeen functioneerden de mannetjes weer net zo als daarvoor.

Vrouwtje
De onderzoekers zijn verbaasd over de resultaten, zo vertelt onderzoeker Robert Mason in een persbericht. “We dachten dat dit zou werken, maar we waren verbaasd dat de resultaten zo overtuigend waren. De hoeveelheid oestrogeen die de mannetjes ontvingen, was niet ongebruikelijk: ongeveer evenveel als normale vrouwtjes produceren.” En toch veranderde het de hele situatie. “Dit was geen test in een laboratorium,” zo benadrukt Mason. “Deze slangen probeerden in een natuurlijke omgeving te paren en de mannetjes waren er zeker van dat zij een vrouwtje voor zich hadden.” Dat laatste is opvallend. De onderzoekers werkten met een slang die helemaal op feromonen afgaat voor het kiezen van een partner. De mannelijke slangen likken een vrouwtje en verzamelen zo de feromonen. Aan de hand daarvan komen ze van alles te weten: soort slang, geslacht, grootte, leeftijd en vruchtbaarheid bijvoorbeeld. Blijkbaar valt er echter met die informatie te sjoemelen. Met alle gevolgen van dien.

De onderzoekers wilden met het onderzoek aantonen hoe krachtig oestrogeen is. En dat is wel gelukt! Onderzoekers maken zich zorgen over het hormoon. Het bevindt zich namelijk ook in veel chemicaliën en pesticiden. De kans bestaat dat dieren via deze middelen extra oestrogeen in hun lichaam krijgen. En dat kan klaarblijkelijk grote gevolgen hebben voor een soort.