Is er een snelle en effectieve manier om de olieramp in de Golf van Mexico te beperken? Ja! wetenschapper Willard Wattenberg beweert het eureka-idee te hebben. Hij wil stalen ballen in de kapotte leiding werpen. Het risicovolle idee wordt inmiddels door de Amerikaanse minister van Energie bestudeerd.

Het werkt heel simpel en lijkt dan ook te mooi om waar te zijn. Wattenberg wil stalen ballen in de leidingen storten. Door hun grote gewicht worden ze – tegen de oliestroom in – de leiding in getrokken. Daar zullen ze op diepte blijven steken en de leiding blokkeren. Stort er vervolgens nog wat modder op en de oliestroom stopt.

Proberen
Volgens Wattenberg is er ongeveer 200 ton staal nodig om zijn plan te slagen. Grote vraag is natuurlijk: hoe groot moeten de ballen zijn om het lek te dichten? Wattenburg denkt dat het een goed idee is om dat eerst eens uit te proberen. Door ballen met een diameter tot 3,8 centimeter in de leiding te laten vallen, is gemakkelijk te zien welke ballen te licht en dus te klein zijn. Deze kaatsen namelijk terug. Alleen de ballen die zwaar genoeg zijn, verdwijnen diep in de leidingen.

Goedkoop
“Ik zou zeggen dat het een win-winsituatie is die weinig geld kost,” meent Wattenburg. Naar schatting bedragen de kosten voor deze reddingsoperatie niet veel meer dan 100.000 dollar. Een schijntje in vergelijking met de enorme bedragen die de Amerikaanse overheid en BP al aan het dichten van het lek gespendeerd hebben.

Autoriteit
Maar laten we niet te vroeg juichen; andere deskundigen twijfelen of het gaat werken. Dat het plan toch op het bureau van minister van energie Steven Chu is beland, lijkt dan ook raar. Maar dat is het niet. Wattenburg is een autoriteit binnen zijn vakgebied. In 1991 stak het leger van Irak 500 oliebronnen in Koeweit in brand. Deskundigen schatten dat het vijf jaar zou duren voordat alle oliebronnen zouden zijn afgesloten. Maar Wattenburg deed het in zeven maanden. Indrukwekkend. En dat lijkt in zijn voordeel te werken.

Bovendien merkt Wattenburg op dat zijn reddingspoging de situatie in de Golf van Mexico heus niet erger zal maken. Maar is dat wel zo? Volgens sommigen zou het onmogelijk zijn om de stalen ballen weer uit het gat te halen. En dat is een complicatie wanneer het lek eenmaal onder controle is en met cement moet worden dichtgegooid. Het gaat er dan ook om spannen: durft de Amerikaanse overheid dit aan? De tijd zal het leren.

Meer weten over de olieramp in de Golf van Mexico en de andere reddingspogingen die gedaan zijn? Klik dan hier voor onze volledige berichtgeving.