Eindelijk weten we dan hoe groot onze voorouder Homo heidelbergensis ongeveer was: ietsje groter dan de bekende Neanderthaler.

Spaanse wetenschappers stelden de grootte van H. heidelbergensis vast door botten die nabij het plaatsje Burgos werden teruggevonden, te bestuderen. Het gaat om zo’n 27 complete botten die zeker 500.000 jaar oud zijn. “Deze ongelofelijke collectie stelt ons in staat om de grootte van soorten zoals de Homo heidelbergensis, die Europa in het midden van het Pleistoceen bewoonde en een voorouder van de Neanderthaler is, vast te stellen,” legt onderzoeker Jose Miguel Carretero Diaz.

Compleet
De onderzoekers baseren hun schatting van de lengte van de H. heidelbergensis op complete botten uit de armen en benen van de soort. Het is voor het eerst dat voor deze schatting complete botten worden gebruikt en dat maakt de schatting direct een stuk betrouwbaarder.

De botten die in Spanje zijn teruggevonden. Foto: Carretero et al.

Langer
Uit het onderzoek blijkt dat zowel de mannelijke als de vrouwelijke H. heidelbergensis ietsje groter waren dan de mannelijke en vrouwelijke Neanderthalers. “Geen van beide soorten kan beschouwd worden als klein,” zo stellen de onderzoekers. “Ze zijn beiden gemiddeld of bovengemiddeld van grootte. Maar beide soorten telden ook extra lange individuen.” De lengte van de Neanderthalers en Homo heidelbergensis is vergelijkbaar met de lengte van mensen in het centrale deel van Europa en Mediterrane gebied. Dat is te lezen in het blad Journal of Human Evolution.

Twee miljoen jaar
Uit het onderzoek blijkt ook dat de Neanderthalers en Homo heidelbergensis zeker twee miljoen jaar aan deze lengte vasthielden. En dat werkte prima. Tot zo’n 200.000 jaar geleden. Toen ontstond de Homo sapiens. Deze soort was aanzienlijk groter dan alle mensachtigen die tot op dat moment geleefd hadden. Ook was de H. sapiens slanker en had deze lichtere botten en langere benen. “Dat betekende niet alleen een afname van het lichaamsgewicht, maar ook dat ze grotere stappen konden nemen, een grotere snelheid hadden en minder energie verloren wanneer ze zich bewogen.”

En daarmee had de H. sapiens een streepje voor op bijvoorbeeld de H. heidelbergensis en Neanderthaler. Zeker toen het klimaat en de ecosystemen veranderden.