Door verdwijnend zee-ijs gaan al drie jaar op rij vrijwel alle jongen vroegtijdig dood.

Met dat alarmerende nieuws komen onderzoekers van de British Antarctic Survey. Ze baseren zich op satellietbeelden. En die beelden laten zien dat de enorme keizerspinguïn-kolonie – de Halley Bay-kolonie – in drie jaar tijd vrijwel verdwenen is.

Jongen
Tot voor kort was de Halley Bay-kolonie de op één na grootste keizerspinguïn-kolonie ter wereld. De kolonie telde tussen de 14.000 en 25.000 broedende paartjes: goed voor zo’n 5 tot 9 procent van de totale keizerspinguïn-populatie. Maar vandaag de dag is het allemaal anders. In krap drie jaar tijd is de kolonie namelijk vrijwel verdwenen. De oorzaak is helder; het lukt de keizerspinguïns op deze plek niet om hun jongen groot te brengen. Al drie jaar op rij gaan vrijwel alle jongen die de pinguïns op de wereld zetten, vroegtijdig dood.


Zee-ijs
De problemen zijn te herleiden naar het zee-ijs. Op dat zee-ijs broeden de pinguïns hun eieren uit en brengen de jongen de eerste periode van hun leven door. En dat gaat in Halley Bay al zo’n zestig jaar op rij prima. Maar in 2016 veranderde dat. Het zee-ijs dat de pinguïns tussen april en december – de maand waarin hun jongen het zee-ijs verlaten – nodig hebben, brak door stormachtig weer reeds in oktober uiteen. Het resultaat: vrijwel alle jonge pinguïns gingen dood. En in 2017 gebeurde dat opnieuw. En in 2018 ook.

Verhuizing
Al drie jaar op rij slagen de keizerspinguïns in Halley Bay er dus niet in om hun jongen groot te brengen. En inmiddels is de kolonie vrijwel verdwenen, zo blijkt uit satellietbeelden (zie hieronder). Wat opvalt, is dat de nabijgelegen Dawson Lambton-kolonie in dezelfde periode aanzienlijk is gegroeid. Het wijst erop dat veel volwassen keizerspinguïns die eerder deel uitmaakten van de Halley Bay-kolonie zijn verhuisd, hun heil nu in die nabijgelegen kolonie zoeken. Dat laatste is goed nieuws. Tot voor kort wisten onderzoekers namelijk niet hoe pinguïns op het verdwijnen van het zee-ijs zouden reageren. Maar blijkbaar gaan velen dus op eigen houtje op zoek naar betere broedplaatsen.

Boven zie je een satellietfoto van de Halley Bay-kolonie die in 2015 is gemaakt. Onder zie je hetzelfde gebied, maar dan in 2018. De donkere vlekken zijn pinguïns en hun uitwerpselen. Afbeeldingen: via British Antarctic Survey.

Of de – voor pinguïns catastrofale – veranderingen in Halley Bay te herleiden zijn naar klimaatverandering, is niet met zekerheid te zeggen. Maar vaststaat dat het heel uitzonderlijk is dat een complete kolonie er vrijwel niet in slaagt om een nieuwe generatie pinguïns groot te brengen.


Ook staat vast dat klimaatverandering ervoor zorgt dat de toekomst van de keizerspinguïns er weinig rooskleurig uitziet. Naar schatting zal het aantal keizerspinguïns door het verdwijnen van zee-ijs nog voor het eind van deze eeuw met 50 tot 70 procent zijn afgenomen.