Astronomen hebben de baan van de oranje dwergster Gliese 710 berekend. Wat blijkt: de kans is 86 procent dat de ster binnen de komende 1,5 miljoen jaar door het zonnestelsel raast. Duizenden sterren omringen het zonnestelsel, maar tot voor kort was niet duidelijk waar ze allemaal naar toe zouden gaan.

In 1997 publiceerden astronomen de Hipparcos catalogus met daarin de exacte posities en snelheden van 100.000 nabije sterren. Deze catalogus was revolutionair, omdat astronomen meer leerden over de lokale buurt.

De data toonde aan dat 156 sterren de zon op enig moment tot op een afstand van minder dan drie lichtjaar kunnen naderen. Dit komt erop neer dat ons zonnestelsel iedere twee miljoen jaar bezocht wordt door een ster. De meest nabije ster – Proxima Centauri – is vier lichtjaar verwijderd van de zon.

Wetenschapper Vadim Bobylev van het Pulkovo Astronomical Observatorium in St. Petersburg heeft de data van Hipparcos uit 1997 vergeleken met nieuwe data uit 2007. De astronoom vond negen nieuwe sterren die onlangs een ontmoeting met de zon hebben gehad, of op het punt staan om de zon te ontmoeten.

In 1997 berekenden astronomen dat de ster Gliese 710 de komende 1,5 miljoen jaar onze kant op zou kunnen komen. Dankzij de nieuwe data meent Bobylev dat de kans 86 procent is dat de ster binnen korte tijd door de Oortwolk raast: een wolk van vele miljarden komeetachtige objecten rondom ons zonnestelsel.

Een scheervlucht kan grote gevolgen hebben. Gliese 710 kan komeetachtige objecten in de Oortwolk richting de zon werpen, met als gevolg dat de aarde misschien wel wordt bekogeld met kometen.

Hoe groot is de kans dat Gliese 710 nog dichter langs de aarde scheurt? Laten we zeggen: binnen de Kuipergordel? Deze kans is gelukkig uiterst klein: 1 op 1.000.