homo heidelbergensis

Wetenschappers hebben het mitochondriale genoom van een 400.000 jaar oude mensachtige in kaart gebracht. Het onderzoek maakt mogelijk de weg vrij voor studies die ons nog dieper in onze eigen geschiedenis laten kijken.

De mensachtige in kwestie wordt door onderzoekers onder de Homo heidelbergensis geschaard, maar heeft overduidelijk ook kenmerken die meer aan een Neanderthaler doen denken. Dankzij nieuwe technieken waren de onderzoekers voor het eerst in staat om het DNA van deze unieke mensachtige te bestuderen. Ze bestudeerden DNA dat afkomstig was uit het dijbeen van de mensachtige en richtten zich met name op het mitochondriale DNA: een klein deel van het genoom dat via de moeder wordt doorgegeven.

Vervolgens vergeleken de onderzoekers dit DNA met dat van Neanderthalers, Homo denisova, moderne mensen en apen. Zo ontdekten ze onder meer dat deze mensachtige een voorouder deelde met de Homo denisova. De Homo denisova leefden zo’n 700.000 jaar geleden in Azië. En dat is best verrassend, aangezien de mensachtige ook wel wat overeenkomsten vertoont met de Neanderthalers. Waarschijnlijk was deze mensachtige dan ook verwant aan mensachtigen waaruit later zowel de Homo denisova als de Neanderthalers voortkwamen.

Het onderzoek is van groot belang en opent mogelijk de deur naar nog meer studies die ons een nog beter beeld van de historie van de mensachtigen bieden. “Onze resultaten laten zien dat we nu het DNA van menselijke voorouders kunnen bestuderen die honderdduizenden jaren oud zijn,” benadrukt onderzoeker Svante Pääbo.