Pandapoep kan onderzoekers wel eens helpen om op een heel efficiënte wijze biobrandstoffen uit planten te maken.

Het gebeurt al volop: biobrandstoffen uit planten halen. Maar het proces is nog lang niet efficiënt te noemen. Het kost veel tijd en geld. Vandaar dat onderzoeker werken aan een efficiëntere aanpak. En ze krijgen nu hulp uit onverwachte hoek: van pandapoep.

Supertaai
Panda’s eten supertaai voedsel: onder meer de bekende bamboestengels. Bacteriën in de maag helpen deze planten te verteren. Zij weten zelfs uit de meest taaie delen nog voedingswaarden te halen. En dat bracht onderzoeker Ashli Brown op een idee.

WIST U DAT…

…het vet van alligators ook dienst kan doen als biobrandstof?

Biobrandstof
Zouden de bacteriën ook ingezet kunnen worden om biobrandstof te produceren? Brown en haar collega’s bestudeerden pandapoep om dat te achterhalen. De resultaten zijn indrukwekkend. De bacteriën in de maag van een panda kunnen zo’n 95 procent van de biomassa omzetten in suikers. Enzymen in de bacteriën zorgen ervoor dat chemische reacties sneller plaatsvinden. Dat betekent dat dit proces – in tegenstelling tot de processen die nu worden gebruikt – niet hoeven worden gestimuleerd door extreme hitte, zuren of hoge druk om de vaart erin te houden.

Oneetbaar
De onderzoekers concluderen dat deze bacteriën in ieder geval op papier een stuk efficiënter zijn dan de bacteriën die nu worden gebruikt. Bovendien zouden de bacteriën uit pandapoep ook in staat zijn oneetbare planten (die vaak taaier zijn) te veranderen in biobrandstof. Nu kiezen wetenschappers noodgedwongen nog vaak voor eetbare – en makkelijker te verteren – planten, maar dat heeft nadelen. Want voedsel gebruiken als brandstof, terwijl een groot deel van de wereld honger lijdt, is ethisch gezien moeilijk te verkroppen. Ook kunnen hierdoor de voedselprijzen stijgen.

De wetenschappers willen nu uit gaan zoeken wat zich nog meer in de maag van de panda ophoudt. Uiteindelijk moet dat leiden tot een superefficiënte bacterie die op grote schaal brandstof gaat produceren.