Wanneer je een paracetamolletje slikt, onderdruk je niet alleen pijn, maar ook je inlevingsvermogen. Dat suggereert nieuw onderzoek.

Wetenschappers verzamelden 80 studenten. De helft van de studenten kreeg een drankje met daarin 1000 milligram paracetamol. De andere helft kreeg ook een drankje, maar daar zat geen medicijn in. De studenten wisten niet of ze paracetamol hadden geslikt of niet. Na een uurtje lieten de onderzoekers de studenten acht korte verhalen lezen waarin beschreven stond dat iemand pijn had. Zo was er een verhaal over iemand die een diepe snijwond op zijn knie opliep. De proefpersonen moesten op een schaal van 1 tot 5 aangeven hoe heftig de pijn van die ander in hun ogen was. De proefpersonen die een uurtje eerder paracetamol hadden geslikt, vonden de beschreven pijn van de ander minder erg dan de proefpersonen die een placebo hadden gehad.

Hard geluid
Tijdens een tweede experiment werd een groep van 114 studenten wederom in tweeën gedeeld. De ene helft kreeg paracetamol, de andere helft een placebo. Vervolgens kregen de proefpersonen gedurende twee seconden een heel hard geluid te horen (75 tot 105 decibel). De proefpersonen moesten op een schaal van 1 (helemaal niet onplezierig) tot 5 (extreem onplezierig) aangeven wat ze van dat geluid vonden. Daarna moesten ze zich inbeelden hoeveel pijn zo’n hard geluid bij een andere anonieme student zou doen. Uit het onderzoek bleek dat proefpersonen die paracetamol hadden geslikt het geluid minder onplezierig vonden dan de proefpersonen die een placebo hadden ontvangen. Ook dachten de proefpersonen die paracetamol hadden geslikt in vergelijking met de proefpersonen die een placebo kregen dat datzelfde geluid minder onplezierig zijn voor een ander. “Paracetamol verminderde de pijn die ze voelden, maar ook hun empathie voor anderen die dezelfde geluiden hoorden,” concludeert onderzoeker Dominik Mischkowski. “Deze resultaten suggereren dat de pijn van anderen je niet zo veel doet als je paracetamol hebt genomen.”

“Het is zorgwekkend. Empathie is belangrijk”

Sociale pijn
Een derde experiment waarin sociale pijn (afwijzing) centraal stond, leverde dezelfde resultaten op. De proefpersonen die paracetamol hadden geslikt, maakten zich aanzienlijk minder druk over de gevoelens van een afgewezen persoon. “We weten niet waarom paracetamol dit effect heeft,” stelt onderzoeker Baldwin Way. “Maar het is zorgwekkend. Empathie is belangrijk.”

Eerder onderzoek heeft aangetoond dat we wanneer we pijn ervaren hetzelfde deel van het brein activeren als wanneer we ons inbeelden dat een ander die pijn heeft. Het kan mogelijk verklaren waarom paracetamol – dat onze pijn vermindert – ook ons inlevingsvermogen aantast. Nader onderzoek moet uitwijzen of ook andere pijnstillers – zoals ibuprofen – dit effect hebben. Tevens willen de onderzoekers meer inzicht krijgen in hoe paracetamol onze emoties en gedrag beïnvloedt.