Parelmoer is één van de mooiste natuurlijke materialen die moeder aarde ons te bieden heeft. Het is dan ook niet voor niets dat parels duur worden verkocht. Wetenschappers gooien echter roet in het eten. Zij kunnen nu ook parelmoer maken. Maar dan voor dezelfde prijs als die van…papier!

“Natuurlijk parelmoer is een perfecte combinatie van stijfheid, sterkte en taaiheid,” vertelt onderzoeker Andreas Walther. “Ons kunstmatig parelmoer lijkt heel erg op het natuurlijke materiaal.” Wetenschappers zijn al lang op zoek naar kunstmatig parelmoer. Vanwege de sterkte ervan zou het in diverse producten verwerkt kunnen worden, zonder dat de prijs van deze producten astronomisch hoog wordt.

1800x
Enige tijd geleden slaagden onderzoekers erin om parelmoer te maken. Maar hun methode was bijzonder tijdrovend. “Om ook maar een paar micron te krijgen, moest je een glasplaatje 1800 keer in verschillende glazen bekers laten zakken.” Het proces kon dagen of weken in beslag nemen.

Snel
Walther en zijn collega’s besloten een poging te doen om al die stappen over te slaan en snel en goedkoop parelmoer te produceren. Ze lieten zich inspireren door de Scandinavische papierindustrie en mengden harde kleideeltjes met zacht en bindend synthetisch polymeer. De twee materialen worden aan elkaar verbonden en vormen verschillende lagen. Wanneer het vervolgens net als papier wordt uitgetrokken, kan er in enkele minuten tijd gemakkelijk een vierkante meter parelmoer verschijnen.

Hittebestendig
Een laagje kunstmatig parelmoer lijkt op papier, maar is veel dunner, sterker en stijver. Helaas is het niet zo taai en scheurt het wel gemakkelijker dan papier. Maar daar staat dan weer tegenover dat parelmoer niet verbrand. “We plaatsten op zo’n vijf millimeter afstand van het materiaal een zijden cocon en verwarmden het parelmoer tot 2000 graden Celsius. Het materiaal werkte als een schild.” De zijden cocon bleef onbeschadigd.

Toepassingen
Men zou het kunstmatige parelmoer tegen muren kunnen lijmen of op de wanden kunnen schilderen en een woning zo tegen brand beschermen. Maar er zijn nog veel meer mogelijkheden. Zo zou het in de pantsers van soldaten of politie kunnen worden verwerkt. Of er kunnen auto’s of vliegtuigen van worden gemaakt die dankzij het lichte gewicht van het parelmoer weinig brandstof verbruiken.

De mogelijkheden zijn echter nog even toekomstmuziek: eerst zullen er nog een aantal puntjes op de ‘i’ moeten worden gezet. Zo kent het materiaal enige imperfecties waaraan gewerkt moet worden. Maar daarna is de kans aanwezig dat kunstmatig parelmoer in diverse toepassingen op de markt komt.