Wetenschappers wisten niet wat ze zagen toen ze deze twee nieuwe planeten ontdekten. De twee bevinden zich uitzonderlijk dicht bij elkaar en dat levert lokaal een spectaculaire horizon op.

De onderzoekers ontdekten de twee planeten met behulp van de Kepler-telescoop. De twee bevinden zich op een afstand van zo’n 1200 lichtjaar en draaien rondom een ster die veel op onze zon lijkt, maar wel ietsje groter en ouder is.

Kepler-36b en Kepler-36c
De ene planeet heeft de naam Kepler-36c gekregen. Dit is de grootste planeet: ongeveer vier keer groter dan de aarde. Het is een hete gasplaneet en in dat opzicht vergelijkbaar met Neptunus. En dan is er ook nog Kepler-36b: een kleiner planeetje, ongeveer 1,5 keer zo groot als de aarde. Deze planeet is rotsachtig.

Zwaartekracht

Tussen de zwaartekracht van beide planeten vindt eigenlijk voortdurend een samenspel plaats. Dat is met name op de kleine planeet goed te merken. Hier veroorzaakt dat samenspel bevingen en vulkanische uitbarstingen.

Dichtbij
Wat dit systeem zo bijzonder maakt, is het feit dat de twee planeten uitzonderlijk dicht bij elkaar staan. Nog nooit vonden onderzoekers een planetair systeem waarin planeten zo dicht bij elkaar stonden. Kepler-36b doet er veertien dagen over om rond de ster te draaien en bevindt zich op een afstand van zo’n 17,7 miljoen kilometer. Kepler-36c heeft zestien dagen nodig om een rondje om de ster te maken en doet dat op een afstand van 19,3 miljoen kilometer van de ster. Elke 97 dagen is er sprake van conjunctie, de twee planeten staan dan op één lijn. De afstand tussen de twee planeten is op dat moment slechts 1,9 miljoen kilometer. Om u een beeld te geven van hoe dichtbij dat is: dat is iets minder dan vijf keer de afstand tussen de aarde en de maan.

Adembenemend
Zeker vanaf de kleine rotsachtige planeet moet dat er heel bijzonder uitzien. “Als je op de kleine planeet omhoog kijkt, dan zie je de grote planeet en die is zeker twee keer zo groot als de volle maan gezien vanaf de aarde is,” vertelt onderzoeker Sarbani Basu. “Het zou adembenemend zijn.” Hierboven ziet u een artistieke impressie van die situatie.

De ontdekking van de twee planeten levert ook veel vragen op. Onduidelijk is bijvoorbeeld nog hoe planeten met zo’n verschillende samenstelling en dichtheid in zo’n sterk vergelijkbare baan om de ster terecht zijn gekomen. Ook vragen onderzoekers zich af of er nog meer planeten zijn die zo dicht bij elkaar staan. “We vonden deze direct toen we snel door de data keken,” vertelt onderzoeker Josh Carter. “We kijken nu nogmaals de data van Kepler door om te kijken of we er nog meer kunnen vinden.”