Een team van astronomen heeft een jonge exoplaneet gevonden, die rondzwerft zonder bij een ster te horen. Deze solitaire planeet is tien miljoen jaar oud en is ongeveer vier tot acht keer zwaarder dan Jupiter.

De exoplaneet met de naam 2MASS J1119-1137 hoort bij de TW Hydrae-associatie: een groep van enkele tientallen sterren die allemaal circa tien miljoen jaar oud zijn. De foto van één van deze sterren verscheen vorige week op Scientias.nl. Het is namelijk de scherpste foto ooit van een zonnestelsel in wording.

De solitaire exoplaneet hoort bij een groep jonge sterren, beter bekend als de TW Hydrae associatie.

De solitaire exoplaneet hoort bij een groep jonge sterren, beter bekend als de TW Hydrae associatie.

2MASS J1119-1137 bevindt zich op een afstand van 95 lichtjaar bij ons vandaan en is goed zichtbaar in infrarood licht. Het object is niet de best zichtbare solitaire exoplaneet vanaf de aarde. Die eer gaat naar PSO J318.5-22. Op deze exoplaneet regent het gesmolten ijzer. PSO J318.5-22 is ruim twintig miljoen jaar oud en is 75 lichtjaar verwijderd van de aarde. Hoewel deze solitaire exoplaneet even groot is als Jupiter, is de planeet wel zo’n acht keer zwaarder.

De laatste jaren worden er steeds meer solitaire, eenzame planeten ontdekt. Het is nog onduidelijk hoe zulke objecten ontstaan. Wellicht zijn ze uit hun zonnestelsel geschopt. Een andere mogelijkheid is dat het mislukte sterren zijn, oftewel sterren die niet zwaar genoeg zijn om kernfusie op gang te brengen.

“De ontdekking van solitaire planeten als 2MASS J1119-1137 en PSO J318.5-22 geeft ons meer informatie over grote planeten buiten het zonnestelsel”, zegt hoofdauteur Kendra Kellogg van de universiteit van Western Ontario. Haar paper wordt gepubliceerd in The Astrophysical Journal Letters. “We kunnen dit soort objecten beter bestuderen, omdat ze alleen door de ruimte zwerven. Onze observaties worden dus niet verstoord door de aanwezigheid van een felle moederster.”