gas

Astronomen hebben voor het eerst een planeet ontdekt die qua massa vergelijkbaar is met de aarde en tijdens elke omloop voor zijn ster langsbeweegt. Hoewel de planeet ongeveer dezelfde massa heeft als de aarde, is de diameter ongeveer zestig procent groter. Dat suggereert dat de planeet rijk is aan gassen.

“Deze planeet mag dan wel dezelfde massa hebben als de aarde, de planeet is zeker niet aardachtig,” merkt onderzoeker David Kipping op. “Het bewijst dat er geen duidelijke scheidslijn is tussen rotsachtige werelden zoals de aarde en waterwerelden of gasgiganten.”

Atmosfeer
De planeet – die de naam KOI-314c draagt – heeft een dichtheid die slechts dertig procent groter is dan de dichtheid van water. Het suggereert dat de planeet omringd wordt door een honderden kilometers dikke atmosfeer bestaande uit waterstof en helium. Wellicht begon de planeet zijn leven als een mini-Neptunus en verloor deze door de tijd heen een groot deel van de gassen in zijn atmosfeer door verdamping. De planeet staat namelijk vrij dicht bij zijn ster. Het is er dan ook te warm voor leven.

“Wellicht begon de planeet zijn leven als een mini-Neptunus”

Met z’n tweeën
KOI-314c cirkelt rond een rode dwerg die op ongeveer 200 lichtjaar afstand staat. De planeet doet er 23 dagen over om een rondje rond de ster te voltooien. En de planeet is niet alleen: er cirkelt nog een planeet rond de ster. Deze is ongeveer net zo groot als KOI-314c, maar heeft een veel grotere dichtheid en weegt vier keer meer dan onze aarde. Deze planeet heeft dertien dagen nodig om een rondje rond de ster te voltooien.

Het is mede dankzij deze tweede planeet dat onderzoekers de massa van KOI-314c zo goed konden inschatten. De twee planeten trekken aan elkaar en daardoor varieert de tijd die ze nodig hebben om een rondje rond hun ster te voltooien ietsje. Door keer op keer te bestuderen hoeveel tijd de planeten voor een rondje rond hun ster nodig hadden, konden de onderzoekers uiteindelijk de massa van beide planeten vaststellen.