Eindelijk heeft de Europese Planck-satelliet zijn eerste complete hemelkaart klaar. De kaart geeft inzicht in het universum. De heldere brede horizontale band is het centrum van de Melkweg, met daaromheen vele stervormingsgebieden. Kosmische achtergrondstraling veroorzaakt de vlekkerige achtergrond.

Kosmische achtergrondstraling
De Planck-satelliet werd op 14 mei 2009 samen met de Herschel-telescoop gelanceerd. Planck hoopt ooit de kosmische achtergrondstraling in kaart te brengen. De kosmische achtergrondstraling is de warmtestraling die is uitgezonden tijdens de oerknal. Na zo’n 300.000 jaar was het heelal afgekoeld tot zo’n 3000 kelvin en konden atomen gevormd worden. Elektronen werden gebonden aan protonen en neutronen. Doordat fotonen niet meer gehinderd werden door interacties met elektronen werd het heelal doorzichtig. Dit licht van het vroege heelal wordt tegenwoordig waargenomen als de kosmische achtergrondstraling.

Om dit fenomeen waar te nemen moet het observatorium eerst storende factoren wegfilteren, waarna de kosmische achtergrondstraling overblijft. Eén van die storende factoren is het gas en stof tussen sterren. De nieuwe informatie gebruikt Planck als een soort filter, waardoor de kosmische achtergrondstraling uiteindelijk overblijft.

Nieuwe kaart
Wetenschappers verzamelden tussen augustus 2009 en juni 2010 data om de kaart samen te stellen. Ondertussen gaat Planck door met het observeren van het heelal. Eind 2012 zijn vier van dit soort hemelsurveys voltooid. Volgend jaar publiceert ESA de eerste catalogus van objecten binnen en buiten het Melkwegstelsel.

Planck’s doel is om in 2012 het meest nauwkeurige overzicht van de kosmische achtergrondstraling vrij te geven.