De planetoïde is mogelijk al stokoud.

Ruimtevaartuig OSIRIS-REx bevindt zich op dit moment in een baan rond de planetoïde Bennu. Eén keer in de zes jaar komt deze planetoïde bij de aarde in de buurt. Daarnaast is Bennu sinds dat hij honderden miljoenen jaren geleden ontstond, niet zo gek veel veranderd. Reden genoeg voor NASA om het object eens van dichterbij te gaan bekijken en stuurde er een ruimtevaartuig op af. En langzamerhand druppelt er steeds meer informatie over de bijzondere planetoïde binnen.

Wist je dat…


…onlangs ook al werd geconstateerd dat Bennu elke eeuw een beetje sneller om zijn eigen as draait? De rotatieperiode van Bennu wordt elke 100 jaar ongeveer een seconde korter.

Ouder dan gedacht
Allereerst geven de gerapporteerde kenmerken van Bennu aanwijzingen voor de herkomst van het object. Zo denken de onderzoekers dat de planetoïde is ontstaan in de planetoïdengordel in ons zonnestelsel. Daarnaast constateren de onderzoekers dat Bennu ouder is dan eerder geschat werd. De meest recente waarnemingen tonen namelijk aan dat de planetoïde tussen de 100 miljoen en 1 miljard jaar oud is.

Oppervlakte-kenmerken
Deze conclusie nemen de onderzoekers op basis van onverwachte oppervlakte-kenmerken die OSIRIS-REx spotte. Zo dachten de onderzoekers in eerste instantie dat Bennu een relatief glad oppervlak zou hebben. Maar dat blijkt nu toch niet zo te zijn; het oppervlak bestaat uit veel meer rotsblokken dan eerder voor mogelijk werd gehouden. Daarnaast blijkt Bennu ook nauwelijks kleine kraters te herbergen. OSIRIS-REx boog zich daarnaast over de samenstelling van het oppervlak van Bennu. En instrumenten aan boord het ruimtevaartuig tonen aan dat Bennu veel gehydrateerde mineralen bevat, waaronder silicaten.

Het plan is dat OSIRIS-REx de bijzondere planetoïde de komende tijd nog verder in kaart gaat brengen. Uiteindelijk zal de sonde ook afdalen naar het oppervlak om monsters te nemen. Onderzoekers hopen dat deze planetoïde ons veel meer kan vertellen over de omstandigheden in het jonge zonnestelsel. Ze zijn met name nieuwsgierig welke organische moleculen – stoffen die een bijdrage hebben geleverd aan het ontstaan van het leven op aarde – in de jonge jaren van ons zonnestelsel reeds voorhanden waren. Aangenomen wordt dat planetoïden zoals Bennu deze stoffen bezaten en deze – door op aarde in te slaan – op onze planeet afleverden. Door de eigenschappen van Bennu te onderzoeken, hopen wetenschappers meer inzicht te krijgen in de verschillende stadia van de evolutie in ons zonnestelsel.