Wanneer tabaksplanten opgegeten dreigen te worden door rupsen, dan zenden deze een ‘SOS-signaal’ uit. Daarop snellen andere insecten te hulp en eten de rupsen op. Tot die ontdekking kwamen wetenschappers. Het speeksel van de gevaarlijke rupsen roept het SOS-signaal op en daarmee graven de diertjes eigenlijk hun eigen graf.

Tabaksplanten worden meestal aangevallen door rupsen van de manduca sexta (een soort nachtvlinder). Zodra het speeksel van de dieren op de bladeren terechtkomt, ontstaat een chemische reactie. De plant gaat een geur afgeven die zich mengt met de geur van het speeksel en door andere insecten als zeer aantrekkelijk wordt beschouwd. Zij komen massaal op de plant af en eten de larven en eieren van de manduca sexta op.

De wetenschappers plaatsten een aantal eitjes van de rups op de bladeren van tabaksplanten. De helft van de planten spoten ze in met een goedje dat de plant normaal gesproken afgeeft als er een rups in de buurt komt. De andere helft werd bewerkt met een mengsel van datzelfde stofje en speeksel van de rupsen. In de eerste groep werd acht procent van alle eieren door insecten aangevallen. In de tweede groep legde een kwart van alle rupsen het loodje. Alle eitjes werden verorberd door de insectensoort Geocoris.

Het lijkt erop dat het chemische goedje in combinatie met het speeksel de locatie van de rupsen verraadt. Waarom de rupsen zo’n chemische reactie middels hun speeksel mede mogelijk maken, is onduidelijk.