poollicht

NASA heeft met behulp van ruimtetelescoop Hubble en ruimtesonde Cassini fraaie beelden gemaakt van het poollicht op Saturnus. Volgens onderzoekers zijn het de beste beelden die tot op heden van het snel van patroon veranderende poollicht zijn gemaakt.

De beelden werden in april en mei vorig jaar gemaakt. “Saturnus’ poollicht kan heel wispelturig zijn,” vertelt onderzoeker Jonathan Nichols. “Je kunt vuurwerk zien, maar het kan ook zijn dat je helemaal niets ziet.” Vorig jaar was het echter feest op Saturnus. “We zagen van alles: van stabiel schijnende ringen tot supersnelle lichtpulsen.”

“Dit zijn de beste beelden van het snel veranderende patroon van het poollicht tot nu toe,” stelt onderzoeker Wayne Pryor. “Sommige heldere plekken komen en gaan van beeld tot beeld. Andere heldere verschijnselen blijven in stand en draaien rond de pool, maar wel trager dan Saturnus zelf draait.”

Uit de beelden blijkt onder meer dat de poollichten die als een soort sluier over Saturnus lijken te hangen van onderen rood zijn en boven paarskleurig zijn. Dat is heel anders dan op aarde waar dergelijke poollichten van onderen groen zijn en boven roodkleurig zijn. Het verschil ontstaat doordat de poollichten op aarde gedomineerd worden door aangeslagen stikstof- en zuurstofmoleculen, terwijl het poollicht op Saturnus gedomineerd wordt door aangeslagen waterstofmoleculen. “Hoewel we verwachtten wel wat rood in Saturnus’ poollicht te zien, omdat waterstof wanneer het in een aangeslagen toestand belandt rood licht afgeeft, wisten we ook dat er kleurenvariaties konden optreden als gevolg van de energie van geladen deeltjes die de atmosfeer bombarderen en de dichtheid van die atmosfeer,” legt onderzoeker Ylyana Dyudina uit. “We waren verrukt toen we dit kleurrijke vertoon zagen dat nog nooit iemand had gezien.”