Voor het eerst hebben wetenschappers ontdekt dat vogels een ‘tuintje’ aanleggen om het andere geslacht te imponeren.

Wij mensen zijn regelmatig met bloemen in de weer wanneer we een partner aan de haak willen slaan. We kopen ze bij de bloemist of halen ze – veel beter nog – uit eigen tuin. Lang dachten onderzoekers dat wij mensen de enigen waren die planten teelden zonder dat we deze als voedsel gebruikten. Maar een onderzoek onder de prieelvogel laat iets anders zien.

Groter
De prieelvogel is heel bijzonder. De vogel bouwt een nest waarin hij vervolgens zichzelf tentoonstelt. Het nest is zo gebouwd dat vrouwtjes het maar vanaf één kant kunnen bekijken. En vanuit de invalshoek die de vrouwtjes – noodgedwongen – op het mannetje hebben, lijkt het mannetje groter. En daardoor is de kans dat een mannetje een vrouwtje aan de haak slaat, ook groter.

Het nest van een prieelvogel. Foto: dracophylla (cc via Flickr.com).

Fruit
Wetenschappers hebben nu ontdekt dat er rond het nest dat de prieelvogel bouwt opvallend veel fruitdragende planten groeien. En het fruit dat deze planten opleveren, gebruiken de prieelvogels om hun nesten te versieren. Wanneer het fruit zijn beste tijd gehad heeft, wordt het uit het nest verwijderd en een eindje verderop neergelegd. Daar groeit het weer uit tot nieuwe planten. Prieelvogels kunnen hun nest tot wel tien jaar op dezelfde plaats bouwen en zo ontstaat rondom het nest langzaam maar zeker een heuse tuin met fruitdragende vruchten.

Onbewust
De prieelvogels leggen zo dus eigenlijk een tuintje aan. Maar doen ze dat nu bewust? De wetenschappers denken van niet, zo is in het blad Current Biology te lezen. “We geloven niet dat de prieelvogels deze planten bewust laten groeien,” vertelt onderzoeker Joah Madden. Maar er is door de jaren heen wel een interessante wisselwerking tussen de tuin en de prieelvogel ontstaan en de prieelvogel plukt daar zowel letterlijk als figuurlijk de vruchten van. Want uit het onderzoek blijkt dat het fruit van planten die dicht bij het nest groeien ietsje groener is dan het fruit van andere planten. En de mannetjes hebben overduidelijk een voorkeur voor groener fruit. Want met heldere kleuren kunnen zij weer beter vrouwtjes versieren.

“Tot op heden waren mensen de enige soort waarvan we wisten dat deze planten verbouwde om andere redenen dan het verkrijgen van voedsel.” We verbouwen planten voor allerlei dingen: van medicijnen tot kleding, tot attributen die we gebruiken om een partner aan de haak te slaan, denk bijvoorbeeld aan rozen. “Maar het lijkt erop dat we in dat opzicht helemaal niet zo uniek zijn.”