Voor het eerst staat er verse, ter plekke gekweekte sla op het menu voor de astronauten aan boord van het ISS.

En hoe dat smaakte? Dat zie je in het filmpje hieronder.

Doorbraak
Het mag een doorbraak genoemd worden deze eerste in de ruimte gekweekte en genuttigde groente. De verre ruimtereizen – naar Mars, planetoïden, enzovoort – vallen of staan namelijk met ons vermogen om in de ruimte voedsel te verbouwen. Een ruimtereis naar Mars duurt immers lang (zo’n 250 dagen) en het is onmogelijk om voor die gehele heen- en terugreis voldoende voedsel mee te nemen. Bovendien is het nuttigen van vers voedsel juist tijdens zo’n uitdagende ruimtereis van onschatbare waarde. En dus zit er maar één ding op: het voedsel ter plekke verbouwen en bereiden.

Vragen
Voedsel verbouwen in de ruimte klinkt misschien heel eenvoudig, maar dat is het zeker niet. Want wat doet de beperkte zwaartekracht met de gewassen? Groeien ze wel net zo goed? En zijn ze net zo voedzaam als op aarde? En – heel praktisch – waar gaan we de planten in verbouwen? Hoe houden we ze – in een omgeving waarin alles zweeft – aan de grond? Om een antwoord op dat soort vragen te vinden, startte in mei een experiment aan boord van het internationale ruimtestation.

De 'ruimte-sla'. Afbeelding: NASA.

De ‘ruimte-sla’. Afbeelding: NASA.

De oogst
Begin mei werd gestart met het verbouwen van sla in het ISS. Kussentjes met daarin zaadjes werden met alle liefde verzorgd en na 33 dagen kon er geoogst worden. Deze eerste oogst werd naar de aarde gestuurd voor onderzoek, onder meer om te achterhalen of de sla veilig gegeten kon worden. Op 8 juli werd opnieuw gestart met het verbouwen van sla. Opnieuw in kussentjes met daarin zaadjes die al zo’n 15 maanden aan boord van het ruimtestation vertoefden. En 33 dagen later kon er opnieuw geoogst worden. En die oogst werd door de astronauten aan boord van het ISS vrolijk opgegeten.

Hoe werkt het precies?
In de ‘kussentjes’ zitten behalve zaadjes ook onder meer kunstmest en klei. Door 100 milliliter water in de kussentjes te laten lopen, worden deze ‘geactiveerd’ en beginnen de zaadjes te ontkiemen. De kussentjes bevinden zich in een bak met daarin speciale belichting: rode, blauwe en groene led-lampen. De rode en blauwe led-lampen zijn nodig om de planten te laten groeien, terwijl de groene led-lampen worden toegevoegd om ervoor te zorgen dat de planten er smakelijk en eetbaar uitzien (anders zouden ze paars van kleur zijn).

Onderzoekers zijn blij met dit geslaagde experiment. “Er is bewijs dat stelt dat vers voedsel – zoals tomaten, bosbessen en sla – een belangrijke bron zijn van antioxidanten,” vertelt onderzoeker Ray Wheeler. “Als dergelijk vers voedsel in de ruimte voorhanden is, dan kan dat een positieve invloed hebben op de stemming van mensen en enige bescherming bieden tegen de straling in de ruimte.”