kepler-7b

Hoe is het weer op exoplaneet Kepler-7b? Nou, in het westen is het flink bewolkt. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek van NASA. Astronomen hebben voor het eerst een kaart gemaakt waarop de verspreiding van wolken op een planeet buiten ons zonnestelsel te zien is.

De onderzoekers observeerden Kepler-7b gedurende drie jaar met behulp van ruimtetelescopen Spitzer en Kepler. Uit de waarnemingen van Kepler bleek dat zich op het westelijk halfrond van de planeet een heldere vlek bevond. Spitzer toonde vervolgens aan dat Kepler-7b vrij koel is voor een planeet die relatief dicht bij zijn ster staat. De onderzoekers concluderen dan ook dat de lichte vlek die Kepler op Kepler-7b signaleerde wolken moeten zijn die het licht weerkaatsen (waardoor het dus vrij koel is op de planeet).

“Kepler-7b reflecteert veel meer licht dan de meeste gigantische planeten die we ontdekt hebben en dat is volgens ons te wijten aan de wolken in de bovenste laag van de atmosfeer,” stelt onderzoeker Thomas Barclay. “In tegenstelling tot de wolken op aarde lijken de wolkenpatronen op deze planeet niet veel te veranderen: het klimaat is redelijk stabiel.”

In het verleden heeft Spitzer ons al meer verteld over de temperaturen op andere exoplaneten. Het is echter voor het eerst dat onderzoekers mede op basis van gegevens van Spitzer het wolkendek op een exoplaneet in kaart kunnen brengen. “We bevinden ons nu op een punt dat we niet alleen in staat zijn om exoplaneten te ontdekken, maar we ze ook steeds beter gaan begrijpen.” In de toekomst willen de onderzoekers op soortgelijke wijze meer te weten komen over de atmosfeer van planeten die qua grootte en samenstelling op de aarde lijken.