Een prototype maanlander vloog afgelopen week naar een hoogte van ruim 30 meter. De ‘Mighty Eagle’ is een robotlander van de Amerikaanse ruimtevaartogranisatie, die leidt tot de ontwikkeling van een nieuwe generatie kleine, slimme robotlanders.

De vlucht vond op 5 september plaats bij NASA’s Marshall Space Flight Center. De robotlander koos een doel, steeg vervolgens zelfstandig op en landde even later veilig op aarde.

Waarom een nieuwe lander?

In de jaren zestig van de vorige eeuw vlogen de Amerikanen naar de maan. Kunnen ze de techniek van toen niet gebruiken en upgraden? Nee, helaas niet. De maanlanders van vijftig jaar geleden hadden minder rekenkracht dan hedendaagse MP3-spelers. Dus… terug naar de tekentafel!

De robotlander heet ‘Mighty Eagle’. Dit is de naam van één van de personages in Angry Birds. De lander is 1,2 meter hoog en 2,4 meter breed. Volgetankt met waterstofperoxide weegt de robotlander zo’n 350 kilo.

“Dit was de moeilijkste vlucht tot nu toe”, vertelt Mike Hannan van het Marshall Space Flight Center. “Het was een bewolkte en vochtige dag. We waren bezorgd dat waterdamp op de camera het zicht voor de lander zou blokkeren. Gelukkig gebeurde dit niet.”

In de toekomst willen de Amerikanen astronauten laten landen op de maan en op asteroïden. Hiervoor zijn bemande en onbemande robotlanders nodig. Wetenschappers gebruiken de ‘Mighty Eagly’ om ervaring op te doen met het bouwen van robotlanders, zodat in de toekomst nog betere landers gemaakt worden.