Voor dit vliegende reptiel zou je een blokje om zijn gegaan.

Wetenschappers ontdekten de pterosaurus in het noordoosten van Utah en hebben deze de naam Caelestiventus hanseni gegeven. De pterosaurus leefde zo’n 200 miljoen jaar geleden en behoort tot de oudste pterosaurussen die tot op heden zijn ontdekt.

Woestijn
Wat de soort extra bijzonder maakt, is dat deze in een woestijn leefde. “Het laat zien dat de vroege pterosaurussen wijdverspreid voorkwamen en zeer divers waren; ze woonden zelfs in woestijnen,” zo schrijven de onderzoekers in het blad Nature Ecology & Evolution.

Vroege pterosaurussen waren relatief klein. Maar C. hanseni is flink: de pterosaurus moet een spanwijdte van zo’n 1,5 meter hebben gehad. Afbeelding: Michael Skrepnick.

Goed bewaard
De resten van de pterosaurus zijn uitzonderlijk goed bewaard gebleven. En dat is vrij uniek; de botten van pterosaurussen zijn nogal fragiel en fossiliseren slecht. Van deze pterosaurus zijn – dankzij het feit dat ze in zand bewaard zijn gebleven – echter driedimensionale resten teruggevonden: een deel van de vleugel, het schedeldak, de zijkanten van het gezicht en de complete onderkaak.

Een reconstructie van de teruggevonden resten. Afbeelding: Nate Edwards / BYU Photo.

De vondst geeft ons veel meer inzicht in de evolutie van één van de eerste pterosaurussen. Zo blijkt bijvoorbeeld dat C. hanseni maar liefst 112(!) tanden had. En omdat in het teruggevonden schedeldak nog afdrukken van het brein van C. hanseni staan, kunnen onderzoekers concluderen dat deze niet zo goed kon ruiken, maar wel uitstekend kon zien. Dat laatste leiden ze af uit het feit dat het hersengebied dat de ogen controleerde, erg groot is.