Wetenschappers hebben een kleine planetoïde ontdekt die rond de zon draait en daarbij de aarde gezelschap houdt.

De planetoïde heeft de naam 2016 HO3 gekregen. Terwijl deze rond de zon draait, lijkt deze ook rond de aarde te draaien. De afstand tussen de aarde en 2016 HO3 is te groot om de planetoïde als een echte satelliet van onze planeet te beschouwen. Maar 2016 HO3 is wel het beste en meest stabiele voorbeeld van een quasi-satelliet van de aarde.

Quasi-satelliet
“Aangezien 2016 HO3 rond onze planeet beweegt en nooit ver weg is terwijl we samen rond de zon draaien, beschouwen we deze als een quasi-satelliet van de aarde,” legt onderzoeker Paul Chodas uit. “Eén andere planetoïde – 2003 YN107 – volgde meer dan tien jaar geleden een tijdje een vergelijkbare baan, maar is inmiddels uit onze omgeving verdwenen. Deze nieuwe planetoïde is veel sterker aan ons verbonden. Onze berekeningen suggereren dat 2016 HO3 al bijna een eeuw een stabiele quasi-satelliet van de aarde is en dat nog eeuwenlang zal blijven.”

Dansje
Tijdens zijn jaarlijkse rondje rond de zon is planetoïde 2016 HO3 ongeveer de helft van de tijd dichter bij de zon dan de aarde en beweegt deze voor onze planeet uit. De andere helft van de tijd is de afstand tussen de planetoïde en de zon groter dan de afstand tussen de aarde en de zon en komt deze achter de aarde aan (zie ook het filmpje hieronder). “In feite is deze kleine planetoïde verwikkeld geraakt in een dansje met de aarde,” stelt Chodas.

Geen risico
De planetoïde vormt geen bedreiging voor de aarde. De minimale afstand tussen de planetoïde en de aarde bedraagt 14 miljoen kilometer, oftewel grofweg 38 keer de afstand tussen de aarde en de maan.

Onderzoekers ontdekten de planetoïde op 27 april met de Pan-STARRS 1-telescoop op Hawaii. Hoe groot de planetoïde precies is, is nog onduidelijk. Vooralsnog lijkt het erop dat de diameter ergens tussen de 40 en 100 meter ligt.