U kunt niet leven van de wind, maar rijden op lucht is in de verre toekomst wellicht wel mogelijk. Wetenschappers hebben in de wortels van sojabonen een enzym gevonden dat koolstofmonoxide om kan zetten in propaan, een bestanddeel van autogas. Een nieuwe milieuvriendelijke brandstof lijkt geboren. Wetenschappers waarschuwen overigens dat het onderzoek nog pril is.

De studie kan uiteindelijk leiden tot een milieuvriendelijke productie van brandstof, waarbij met koolstofmonoxide gevulde lucht wordt omgezet in gas.

Ongebruikelijk
Het draait allemaal om het enzym vanadium nitrogenase. De bacterie azotobacter vinelandii gebruikt het enzym om stikstof – waar het verder niets aan heeft – om te zetten in ammoniak en andere chemicaliën. “Dit organisme is een veel voorkomende bacterie die we allang onderzoeken en goed doorgronden,” legt onderzoeker Markus Ribbe uit.

Propaan
“Maar terwijl we deze onderzochten, realiseerden we ons dat het enzym zich nogal ongebruikelijk gedraagt.” De onderzoekers namen de stikstof en zuurstof van de bacterie weg en vulden de ruimte met CO. Vervolgens keken ze wat de bacterie nu zou gaan doen. Het organisme startte direct met het omzetten van CO in propaan.

Meer onderzoek
De ontdekking kan diverse doeleinden hebben. Maar daarvoor moet eerst nog nader onderzoek worden gedaan. Zo is propaan weliswaar een bestanddeel van autogas, maar de propaan die door het enzym wordt gemaakt, telt slechts twee of drie koolstofverbindingen. Om er autogas van te kunnen maken, zijn veel meer verbindingen nodig. Dat zullen de wetenschappers uiteindelijk dus moeten zien te bewerkstelligen.

Als dat lukt, is het in theorie mogelijk dat een auto op diens eigen uitlaatgassen of zelfs op lucht gaat rijden. Maar: “Het is heel, heel moeilijk,” waarschuwt Ribbe.