Wetenschappers hebben een ringenstelsel aangetroffen dat sterk doet denken aan dat van Saturnus.

De onderzoekers stuitten op het ringenstelsel toen ze de ster 1SWASP J140747.93-394542.6 bestudeerden. De intensiteit van het licht die deze ster afgeeft veranderde gedurende 54 dagen sterk en dat zette de onderzoekers aan het denken. Want wanneer een ‘gewone’ planeet voor de ster heen zou bewegen dan zou het licht van de ster gedimd worden en later weer toenemen. Maar dat was niet het geval. De ster werd gedimd, werd weer feller, dimde weer, en zo ging dat een tijdje door. Op het hoogtepunt van de zonsverduistering was maar liefst 95 procent van het zonlicht niet langer zichtbaar.

Verklaring
“Ik realiseerde me dat er maar één plausibele verklaring voor was,” vertelt onderzoeker Eric Mamajek. “We vermoeden dat deze nieuwe ster verduisterd wordt door een object met een kleine massa en een schijf die bestaat uit meerdere dunne ringen van stof.”

Meer over dit stelsel

De ster waarbij het ringenstelsel is aangetroffen bevindt zich op een afstand van zo’n 420 lichtjaar van de aarde. De ster is zestien miljoen jaar oud en heeft ongeveer dezelfde massa als de zon. In totaal zijn er tot op heden vier ringen nabij de ster waargenomen. Deze hebben de namen Rochester, Sutherland, Campanas en Tololo gekregen.

Raadsel
Wat zich in het midden van die ringen bevindt, is nog een raadsel. Het kan een ster met een zeer lage massa zijn, maar ook een planeet behoort tot de mogelijkheden. De onderzoekers hopen dat in de toekomst te achterhalen.

Saturnus
Het ringenstelsel lijkt in ieder geval sterk op de ringen die we ook rond Saturnus zien. Zo vormen de ringen niet één stofschijf, maar worden ze van elkaar gescheiden (op bovenstaande afbeelding is dat goed gezien) door lege ruimtes. In deze lege ruimtes tussen de ringen ontstaan op dit moment mogelijk hemellichamen. Als zich in het midden van de schijf een planeet bevindt, gaat het om manen. Als er een ster in het midden zit, zijn het planeten.

Er zijn ook wel enige verschillen tussen dit ringenstelsel en het stelsel van Saturnus. Zo is het ringenstelsel aanzienlijk forser dan dat van Saturnus. De buitenste ring heeft bijvoorbeeld een straal van tientallen miljoenen kilometers.