pinguin

In een poging meer te weten te komen over wat pinguïns nu allemaal uitspoken, hebben onderzoekers een robot-pinguïn ontwikkeld. En die schattige robot is – succesvol – undercover gegaan in een pinguïnkolonie.

Het bestuderen van het gedrag van wilde dieren is best lastig. Want om dat te kunnen doen, moet je vaak als mens in de buurt van de dieren vertoeven. Tegelijkertijd wil je met je aanwezigheid het gedrag van de dieren niet beïnvloeden, want dan zijn je observaties niet meer zo waardevol.

Baby-pinguïn
Wetenschappers die graag meer wilden weten over het gedrag van wilde pinguïns hebben dat dilemma nu slim opgelost. Ze ontwikkelden een robotje dat eruit ziet als een baby-pinguïn. Het robotje – op wielen – kan pinguïns identificeren door transponders die eerder onder de huid van de pinguïns zijn aangebracht te scannen. Daartoe moet de robot wel in de buurt van de pinguïns komen, maar dat vinden de echte pinguïns niet zo erg, zo schrijven de onderzoekers in het blad Nature Methods.

Stress
Wanneer een mens in de buurt van een pinguïn komt om contact te maken met de onderhuidse zendertjes, dan stijgt de hartslag van de pinguïn. Op de robot-pinguïn reageerden de pinguïns een stuk minder heftig: hun hartslag steeg niet zo sterk en bleef ook minder lang verhoogd. Sterker nog: hun lichamelijke reactie op de robot was vergelijkbaar met de reactie die gemeten werd wanneer een andere vogel de pinguïns passeerde. Ook wanneer de rover stopte met rijden, raakte de kolonie niet van streek. Soms leken volwassen vogels zelfs te denken dat het robotje een echt jong was: ze slaakten kreten die ze ook richting hun eigen jongen slingeren.

Al met al lijkt het robotje – dat op afstand bestuurd wordt – zeer geschikt om de verlegen keizerspinguïns te bestuderen. “De rovers kunnen de door mensen veroorzaakte verstoring van wilde dieren en de daaruit voortvloeiende wetenschappelijke vooroordelen beperken.”