Wetenschappers zijn er voor het eerst in geslaagd om de rotatie van de aarde direct vast te leggen. Ze gebruikten daarvoor een ringlaser.

De bewegingen van onze aarde zijn lang niet altijd hetzelfde. Onder meer zwaartekracht van de zon en de maan beïnvloeden deze. De aarde wiebelt dus een beetje. Het is belangrijk dat we in staat zijn om de exacte bewegingen van onze aarde vast te leggen, omdat dat ook leidt tot bijvoorbeeld preciezere navigatiesystemen.

Ruimte
In het verleden werd de rotatie van de aarde altijd vastgelegd aan de hand van andere ruimteobjecten. Wetenschappers keken dan naar objecten die ‘vaststonden’ in het heelal en bepaalden aan de hand daarvan hoe de aarde zich bewoog. Dat zijn welbeschouwd indirecte metingen.

Ringlaser
Wetenschappers zijn er nu in geslaagd om de bewegingen van de aarde direct te meten. Ze ontwikkelden daarvoor de stabielste ringlaser ooit. Dat was nog een hele klus. De laser mocht namelijk door niets anders dan door de rotatie van de aarde worden beïnvloed. Daarom werd de laser onder de grond geplaatst. De temperatuur en de druk werden voortdurend constant gehouden.

De ringlaser. Foto: Carl Zeiss / AG.

Moeite waard
Maar het is het allemaal waard geweest. Want de onderzoekers zijn erin geslaagd om de jaarlijkse beweging van de aarde te achterhalen. En dat smaakt naar meer. De wetenschappers willen de ringlaser nog nauwkeuriger maken zodat ook veranderingen die op één dag plaatsvinden meetbaar worden. “In de toekomst willen we in staat zijn om naar de kelder te gaan en daar te zien hoe snel de aarde op dit moment draait,” legt onderzoeker Karl Ulrich Schreiber uit.

Het volledige onderzoek is terug te vinden in het blad Physical Review Letters.