Nog niet eerder heeft een ruimtesonde die op zonne-energie draait zo’n grote afstand op zonne-energie afgelegd. Juno bevindt zich momenteel 793 miljoen kilometer(!) van de zon.

Juno vestigde het record afgelopen woensdag. Daarmee werd de vorige recordhouder – kometenjager Rosetta – van de troon gestoten.

Drie zonnepanelen
Juno werd in 2011 gelanceerd en is onderweg naar Jupiter. Om op zo’n grote afstand van de zon toch voldoende zonne-energie te kunnen opwekken, is de sonde voorzien van drie negen meter lange zonnepanelen. Die zonnepanelen bestaan uit 18.698 zonnecellen. Eenmaal bij Jupiter aangekomen zullen die zonnepanelen slechts 500 watt genereren. “Maar Juno is heel efficiënt ontworpen en dus is dat meer dan genoeg om de klus te klaren,” stelt projectmanager Rick Nybakken.

Nucleaire energiebronnen

Juno is natuurlijk niet de eerste ruimtesonde die zich honderden kilometers van de zon verwijderd weet. Er zijn ruimtesondes die het al verder geschopt hebben. Maar al die ruimtesondes draaien op nucleaire energiebronnen.

De missie
Juno zal niet alleen spectaculaire close-up foto’s van Jupiter gaan maken, maar ook door het dikke wolkendek van de gasreus proberen te turen. Bovendien zal de ruimtesonde de samenstelling en temperatuur van de atmosfeer vast stellen en de bewegingen van de wolken op Jupiter in kaart brengen en achterhalen of er water in de atmosfeer van Jupiter te vinden is. Onderzoekers hopen zo uiteindelijk meer te weten te komen over de oorsprong en evolutie van Jupiter en meer inzicht te krijgen in de babyjaren van het zonnestelsel.

Naar verwachting komt Juno in juli bij Jupiter aan. Eenmaal gearriveerd zal de ruimtesonde 16 maanden lang onderzoek doen. De maximale afstand tot de zon bedraagt tijdens die missie zo’n 832 miljoen kilometer.