Ontwerpers presenteren de Solar Express: een trein die door de ruimte raast met een snelheid van zo’n 3000 kilometer per seconde (oftewel 1 procent van de snelheid van het licht).

De Solar Express is bedoeld om mensen, voorraden en mineralen van het ene hemellichaam of ruimtestation naar het andere te vervoeren. De trein bestaat uit een aantal cilinders die elk zo’n vijftig meter lang zijn.

Nooit stoppen
De trein dendert continu voort en stopt nooit. Dat lijkt misschien een beetje gek, maar is eigenlijk heel logisch. In de ruimte kost versnellen en afremmen veel brandstof en dus geld. Eenmaal op snelheid valt de energieconsumptie van een ruimtevaartuig alles mee. Vandaar dat de bedenkers van Solar Express er bewust voor kiezen hun ‘ruimtetrein’ maar één keertje te versnellen. Dat gebeurt in eerste instantie met behulp van raketten en de zwaartekracht van hemellichamen (zie kader). Eenmaal op snelheid heeft de trein slechts zo af en toe een klein beetje brandstof nodig om op koers te blijven.

Voorraden worden losgekoppeld van de Solar Express. Afbeelding: Boris Schwarzer / Imaginactive.org.

Voorraden worden losgekoppeld van de Solar Express. Afbeelding: Boris Schwarzer / Imaginactive.org.

Versnellen door gebruik te maken van de zwaartekracht van een hemellichaam. Dat is op zichzelf niets nieuws. Ruimtesonde Juno deed het bijvoorbeeld in 2013. De sonde scheerde toen langs onze planeet om voldoende snelheid te krijgen om Jupiter te bereiken.

Koppelen
Leuk bedacht, maar hoe stap je in, in een trein die nooit stopt? Het idee is dat je plaatsneemt in een kleiner ruimtevaartuig dat zich aan de Solar Express koppelt op het moment dat deze voorbijraast.

Ver weg
De bedenkers zien het al helemaal voor zich. Er zou een Solar Express kunnen zijn die in een grote cirkel door het zonnestelsel beweegt en mensen naar verre planeten brengt. Maar er zou ook een Solar Express kunnen zijn voor kortere ritjes door de ruimte. En natuurlijk gaan ze allemaal heel hard. Volgens de bedenkers moet een snelheid die in de buurt komt van 1 procent van de snelheid van het licht haalbaar zijn. Met zo’n snelheid (3000 kilometer per seconde) ben je binnen drie minuten op de maan en binnen een paar dagen bij Jupiter (ter vergelijking: ruimtesonde Juno deed daar vijf jaar over!).

Afbeelding: Boris Schwarzer / Imaginactive.org.

Afbeelding: Boris Schwarzer / Imaginactive.org.

Ideetje
Natuurlijk is het nog maar een idee, zo erkent bedenker Charles Bombardier op zijn site. En natuurlijk moet er nog wel over het één en ander worden nagedacht. Bijvoorbeeld: hoe houd je zo’n complex voertuig in bedwang? “Solar Express is een basaal idee en we zouden graag meer willen weten om het te kunnen verbeteren,” stelt Bombardier.

En daarmee blijft de Solar Express dus nog even een fantasie. Maar wie weet, is het ooit doodgewoon om met de trein naar de maan te gaan en daar iets meer dan twee minuten na vertrek op aarde al aan te komen.