Hera zal zichzelf door het heelal sturen net als een zelfrijdende auto over de weg.

We moeten nog even wachten, maar dan zal in het najaar van 2023 ruimtevaartuig Hera gelanceerd worden en afstevenen op het doelwit Didymos. En het belooft een unieke missie te worden. Want Hera gaat proberen volledig autonoom planetoïde Didymos te vinden.

Didymos


Planetoïdesysteem Didymos is een systeem dat bestaat uit twee planetoïden die om elkaar heen tollen: Didymos A (ongeveer 780 meter groot) en Didymos B (zo’n 160 meter groot). Vervolgens zal DART Didymos B rammen met een snelheid van zo’n 6 kilometer per seconde (zo’n negen keer sneller dan een kogel).

Baan
Allereerst zal het ruimtevaartuig Double Asteroid Redirection Test (DART) gelanceerd worden. NASA wil met dit ruimtevaartuig proberen de baan van de planetoïde Didymos te veranderen. Het is een experiment in het kader van wat NASA ‘planetaire defensie’ noemt. Mocht er ooit een planetoïde op de aarde afstevenen, dan kunnen we een inslag dankzij de kennis en kunde die we tijdens de DART-missie opdoen wellicht voorkomen.

Hera
DART zal de planetoïde gaan rammen om een inslagkrater te vormen. En om de nasleep van deze gebeurtenis verder te onderzoeken, zal ruimtevaartuig Hera het luchtruim kiezen. Hoewel de missie is ontworpen om volledig handmatig vanaf de grond bediend te kunnen worden, is het eigenlijk de bedoeling dat Hera zelfstandig op pad gaat. “Als je denkt dat zelfrijdende auto’s de toekomst op aarde zijn, dan is Hera de pionier van autonomie in de ruimte,” zegt onderzoeker Paolo Martino.


Werkwijze
Hera zal gebruik maken van dezelfde soort navigatietechnologie die ook zelfrijdende auto’s hanteren. Het ruimtevaartuig zal op verschillende gegevens van sensoren, camera’s en lasers vertrouwen, waaronder de Asteroid Framing Camera. Volgens de onderzoekers zal Hera dankzij haar autonomie heel dicht bij de planetoïde in de buurt kunnen komen. Zo is het de bedoeling dat het vaartuig het oppervlak van de kleinere planetoïde tot wel 200 meter gaat naderen. Hierdoor kan Hera beelden op op hoge resolutie – 2 cm per pixel – bewerkstelligen. De onderzoekers willen met name deze beelden op hoge resolutie verkrijgen van de krater die DART op de planetoïde zal achterlaten.

Met de missie willen de onderzoekers meer te weten komen over de aard van planetoïden, en bestuderen hoe een planetoïde reageert wanneer het getroffen wordt. Deze kennis is van groot belang mochten we ooit in een situatie terecht komen dat we objecten van onze planeet moeten afbuigen.