De wetenschap hoeft het gevecht met runderpest gewonnen. Onderzoekers zijn erin geslaagd om het virus dat met name onder koeien voor grote problemen zorgt middels een vaccinatieprogramma helemaal en wereldwijd uit te roeien. Het is voor de tweede keer dat de wetenschap zo met een virus afrekent; eerder lukte dat ook met de pokken.

Runderpest is een virus dat met name vee treft. Mensen zijn niet vatbaar voor het virus. “Het is voor het eerst dat een virus onder dieren door een vaccinatiecampagne is uitgeschakeld,” vertelt onderzoeker Chris Oura. “Het is een grote prestatie.” Wetenschappers proberen de ziekte al zestien jaar uit de weg te ruimen.

Probleem
Runderpest bestaat al eeuwen en doodt zo’n tachtig tot negentig procent van de geïnfecteerde dieren. De economische risico’s zijn gigantisch, zo bleek ook wel in de negentiende eeuw toen hele kuddes in Afrika het loodje legden. In de jaren ’80 vond nog een uitbraak in Nigeria plaats.

Laatste loodjes
De laatste uitbraak vond plaats in Kenia in 2001. De laatste sporen van de ziekte werden in 2007 verwijderd. Na een grondig onderzoek kunnen de wetenschappers opgelucht ademhalen: runderpest is niet meer.

De onderzoekers denken deze campagne te kunnen gebruiken om ook andere infecties bij dieren een halt toe te roepen. Zo zou de aanpak model kunnen staan voor het uitroeien van de kleine herkauwerspest, een aandoening die vele geiten en schapen treft.