Wetenschappers hebben in Canada de kleinste fossiele voetstappen ooit ontdekt. Ze behoren toe aan een salamanderachtig dier dat hier zo’n 315 miljoen jaar geleden rondwandelde.

In totaal zijn 30 piepkleine voetstapjes teruggevonden. De dertig voetstappen vormen een 48 millimeter lang spoor. De voorste pootjes van het dier lieten een voetstap van 1,6 millimeter lang na. De achterpootjes een voetstap van 2,4 millimeter lang. “Toen ik de hele kleine staart en teentjes zag, wist ik dat we iets bijzonders hadden gevonden,” vertelt onderzoeker Gloria Melanson. “Maar ik had nooit gedacht dat het ‘s werelds kleinste afdrukken zouden zijn.”

De voetstapjes behoren hoogstwaarschijnlijk toe aan een jong reptiel, vergelijkbaar met een salamander. Het reptiel zou zo’n 8 millimeter lang zijn geweest. Dat schrijven de onderzoekers in het blad Ichnos.

De voetstappen vertellen ons echter nog meer over dit reptiel. Zo wijzen de stapjes van het reptiel erop dat het eerst wandelde, dan plots van richting veranderde en ging rennen. Dat gedrag is op meerdere manieren te verklaren. Mogelijk zag het opeens een gevaarlijk roofdier of joeg het zelf op kleine insecten. Een andere mogelijkheid is dat dit de allereerste stapjes van het reptiel waren: genomen kort nadat deze eindelijk in staat was om zijn geboorteplaats (een nabijgelegen plas) te verlaten.

Afbeelding: Taylor & Francis.