Astronomen hebben voor het eerst een binaire quasar in een paar samensmeltende sterrenstelsels gevonden. Quasars zijn de extreem heldere centra van sterrenstelsels met supermassieve zwarte gaten. Binaire quasars zijn twee quasars die bij elkaar blijven door zwaartekracht.

Tot nu toe zijn er nooit binaire quasars gevonden in sterrenstelsels die actief bezig zijn om samen te smelten. Foto’s van een nieuwe binaire quasar van de Magellan telescoop in Chili laten twee sterrenstelsels zien met ‘staarten’. Deze staarten onstaan doordat beide sterrenstelsels aan elkaar trekken en duwen.

“Dit is de eerste keer dat we twee sterrenstelsels met quasars zien die met elkaar spelen”, vertelt astronoom John Mulchaey van het Carnegie Instituut.

De meeste sterrenstelsels – zoals ons eigen melkwegstelsel – bezitten massieve zwarte gaten in hun centra. Toch smelten veel sterrenstelsels samen, waardoor wetenschappers wel eens sterrenstelsels vinden met binaire supermassieve zwarte gaten. Zwarte gaten zijn quasars als ze actief materie aantrekken: een proces waarbij veel energie vrijkomt. Een theorie is dat samensmeltende sterrenstelsels accretie veroorzaken, waardoor quasars ontstaan in beide stelsels.