Wetenschappers hebben in Canada de resten van een wel heel kleine pterosaurus ontdekt. De pterosaurus werd ongeveer net zo groot als een huiskat.

De meeste pterosaurussen die aan het eind van het Krijt leefden, waren enorm. Ze hadden doorgaans spanwijdtes die tussen de vier en elf meter lagen. De grootste pterosaurus die ooit is ontdekt, was zelfs zo groot als een giraffe en had een spanwijdte die vergelijkbaar is met de spanwijdte van een klein vliegtuig.

De pterosaurussen heersten in de tijd van de dinosaurussen over het luchtruim. Ze stierven aan het eind van het Krijt, tegelijkertijd met de dino’s, uit.

Klein exemplaar
De pterosaurus die wetenschappers nu in British Columbia (Canada) hebben ontdekt, staat in schril contrast met die giganten. De pterosaurus heeft een spanwijdte van zo’n anderhalve meter en was ongeveer net zo groot als een huiskat. Dat is te lezen in het blad Royal Society Open Science.

Niet weggeconcurreerd
De kleine pterosaurus leefde zo’n 77 miljoen jaar geleden en zet een theorie over de evolutie van pterosaurussen op zijn kop. De theorie in kwestie stelt dat aan het einde van het Krijt alleen heel grote pterosaurussen leefden. “Deze nieuwe pterosaurus is opwindend, omdat deze suggereert dat kleine pterosaurussen er de hele tijd, tot aan het einde van het Krijt, waren en dus niet weggeconcurreerd werden door vogels,” stelt onderzoeker Elizabeth Martin-Silverstone. Dat lang gedacht werd dat kleine pterosaurussen al lang voor het einde van het Krijt het veld moesten ruimen, is overigens niet zo gek. Pterosaurussen hebben holle botten die slecht bewaard blijven. En botjes van kleine pterosaurussen vergaan dan nog sneller dan die van grote exemplaren.

De pterosaurus was ongeveer net zo groot als een huiskat. Afbeelding: Mark Witton.

De pterosaurus was ongeveer net zo groot als een huiskat. Afbeelding: Mark Witton.

Botstructuur
De fossiele resten van de kleine pterosaurus zijn niet compleet. Maar toch hebben onderzoekers er veel informatie uit kunnen halen. Zo wijst de botstructuur en de fusie van de wervels erop dat de pterosaurus op het moment dat deze stierf, volgroeid was. We hebben hier dus echt te maken met een kleine soort en niet met een baby van een grote soort.

De onderzoekers hopen dat in de toekomst nog meer resten van kleine pterosaurussen uit hetzelfde tijdvak worden teruggevonden. Alleen zo kunnen we een goed beeld krijgen van de diversiteit onder pterosaurussen aan het eind van het Krijt.