De eieren van schildpadden communiceren met elkaar om ervoor te zorgen dat ze allemaal tegelijkertijd uitkomen. Dat blijkt uit onderzoek.

Lang niet alle eieren in nesten van de schildpad Emydura macquari zijn even warm. De eieren die bovenop liggen, zijn een stuk warmer dan de eieren die helemaal onderin te vinden zijn. Men zou dan ook verwachten dat de eieren boven in het nest als eerste uitkomen. Maar niets is minder waar: de schildpadjes kruipen allemaal tegelijkertijd uit het ei.

Idee
Het bracht Ricky-John Spencer op een idee. Zouden de eieren misschien met elkaar communiceren over het moment waarop de schildpadjes het ei moeten verlaten? Hij zette een experiment op om die hypothese te testen.

WIST U DAT?

…er schildpadden zijn die pas op hun 45e aan kinderen beginnen?

Experiment
Hij gebruikte daarvoor eieren uit één legsel. De helft bewaarde hij op een zeer koele plek. De andere helft op een zeer warme plek. Nadat tweederde van de ‘broedtijd’ erop zat, legde hij de eieren weer bij elkaar. En alle eieren kwamen tegelijkertijd uit en de schildpadjes die uit de koele eieren kropen, waren even ver in hun ontwikkeling als de schildpadjes uit de warme eieren. Dat schrijft Spencer in het blad Proceedings of the Royal Society B.

Sprintje
Blijkbaar hadden ze in de laatste periode – waarin de eieren bij elkaar lagen – een sprintje getrokken om op één lijn te komen met de schildpadden uit de warme eieren. Het lijkt erop dat de eieren aan elkaar laten weten hoe ver de jongen zijn. Het is van het grootste belang om tegelijkertijd uit het ei te komen, want een groepje schildpadden is een stuk minder kwetsbaar dan één enkel exemplaar.

Het is nog niet helemaal duidelijk hoe de eieren met elkaar communiceren. Mogelijk met behulp van stofjes die ze uitscheiden. Een ei ‘ademt’ namelijk zuurstof in en CO2 uit. Eieren met daarin goed ontwikkelde schildpadden stoten meer CO2 uit. De andere eieren reageren daar mogelijk op door de ontwikkeling van hun schildpadje te bespoedigen.