Een sneeuwuil gebruikt zijn witte veren om zonlicht te reflecteren en rivalen te laten weten dat deze er is. Zodra zonlicht door de veren gereflecteerd wordt, verandert de uil in een haast lichtgevend baken dat zelfs van zeer ver nog goed zichtbaar is. Dat blijkt uit onderzoek. Hoe witter de uilen zijn, hoe feller de reflectie en hoe beter rivalen op afstand gehouden kunnen worden.

De wetenschappers bestudeerden de kleur en het gedrag van de sneeuwuilen tien winters lang. Ze ontdekten dat de veren op het gezicht, de nek en borst van de vogel het zonlicht het best reflecteren. De vogel richt diens borst dan ook op de zon om rivalen op afstand te houden.

Met de zon mee
De uilen volgen de zon zelfs wanneer deze zich gedurende de dag verplaatst. Zo blijft het signaal helder. “De dieren gaan gedurende de dag verzitten en passen zelfs de hoogte van hun zitplaats aan de stand van de zon aan,” vertelt onderzoeker Gary Bortolotti.

WIST U DAT…

…een maskeruil begin dit jaar een luiaard uitschakelde?

Bruin
Lang niet alle sneeuwuilen zijn even wit. Er zijn ook exemplaren met bruine vlekjes. Laatstgenoemden seinen vaak vanaf hogere plaatsen. De uilen die heel wit zijn, seinen vanaf de grond. Waarschijnlijk is dat voor hen gunstiger: de sneeuw reflecteert het licht en daar pikt de witte uil ook een graantje van mee.

Om de zon zo goed mogelijk te reflecteren, moeten de vogels eigenlijk tegen de zon in kijken. Tot grote verbazing van de onderzoekers hebben de sneeuwuilen daar geen moeite mee. Dankzij aangepaste ‘wimpers’ komt het felle zonlicht niet in de ogen terecht.