Net een boek geschreven en benieuwd hoe populair dit hoogstandje gaat worden? Wetenschappers hebben een computerprogramma ontwikkeld, dat voorspelt of een boek een bestseller wordt of snel na de release in de koopjesbak belandt.

Wetenschappers van de Stony Brook universiteit in New York analyseerden 800 boeken van Project Gutenberg. Dit is een digitale bibliotheek van elektronische boeken. De meeste boeken vallen in het publiek domein in de Verenigde Staten. Dit wil zeggen dat het auteursrecht verlopen is. Denk bijvoorbeeld aan boeken als Dracula van Bram Stoker en Twintigduizend mijlen onder zee van Jules Verne. De wetenschappers bestudeerden ieder woordje en elke zin.

Wat blijkt: minder succesvolle boeken gebruiken meer bijwoorden en omschrijven bepaalde acties of emoties vaak heel expliciet, zoals willen, beloven en nemen. Dit soort boeken voldoet niet aan het voorschrift ‘Show, don’t tell’ (toon, in plaats van te vertellen). De bedoeling van deze techniek is om de lezer in staat te stellen het verhaal door middel van acties, woorden, gedachten en gevoelens te ervaren in plaats van via een kant en klare expositie door de auteur.

Opvallend is dat succesvolle boeken meer voegwoorden noemen, zoals ‘en’ en ‘maar’. Het lijkt er dus op dat populaire boeken gemiddeld langere zinnen hebben. Maar of dit ook zo is? Dat wordt niet bevestigd in het paper.

woordenSuccesvolle woorden
In het paper staat wel een tabel met de meest succesvolle en minst succesvolle woorden. Auteurs zullen niet snel de woorden uit het lijstje ‘minst succesvol’ overslaan (zoals ademloos, perfect, heilig, nooit & affaires), maar het geeft wel een beeld hoe woorden in een boek gebruikt moeten worden.

Romans
De software kan in het genre ‘romans’ met 84% zekerheid voorspellen of een boek een bestseller gaat worden. Voor uitgevers kan dit computerprogramma dus erg aantrekkelijk zijn om aan te schaffen, aangezien voor de release al een voorspelling gedaan kan worden over het aantal verkochte boeken.

Films
Kan de software ook de populariteit van bijvoorbeeld een filmscript meten? Deels, melden de wetenschappers in het paper. Een filmscript is toch anders dan een boek, omdat er meer bij komt kijken dan alleen woorden. Toch blijkt dat het computerprogramma met 89,3% zekerheid kan voorspellen of een fantasyfilm succesvol wordt of niet. In andere genres ligt dit percentage lager.