De revolutionaire vlucht van het eerste commerciële ruimtevaartuig naar het ISS is opnieuw uitgesteld en moet nu op zaterdag 19 mei gaan plaatsvinden.

Oorspronkelijk stond de vlucht gepland voor februari. Later werd het april. En nu dus de tweede helft van mei. Maar het is het wachten waard. Want deze vlucht is een mijlpaal: voor het eerst vliegt een commercieel ruimtevaartuig naar het internationale ruimtestation. Het ruimtevaartuig – met de naam Dragon – gaat zich aan het ISS koppelen en zal zich niet lang daarna ook weer ontkoppelen. Het ruimtevaartuig krijgt daarbij hulp van de astronauten aan boord van het ISS. Zij gebruiken de robotarm om het onbemande ruimtevaartuig aan hun ruimtestation te koppelen.

Kuipers
Ook de Nederlandse André Kuipers is nauw bij het koppelen van Dragon betrokken. “Ik ga over de installatie van de hardware die we nodig heben om Dragon binnen te halen,” zo schrijft hij op zijn blog. “We installeren een soort afstandsbediening voor de besturing van Dragon in de Europese uitkijkkoepel Cupola, want van daaruit hebben we goed overzicht over het hele ruimtestation en het aanmerende vrachtschip. Het wordt ongetwijfeld een schitterend gezicht om Dragon te zien aanvliegen.” Kuipers en zijn collega’s hebben al volop geoefend voor de komst van Dragon. “De ene keer oefenen we het grijpen van het ruimteschip, waarbij Don (astronaut Don Pettit, red.) de robotarm van het ISS vliegt en ik commando’s naar Dragon stuur om het stil te houden. De andere keer oefenen we het tweede deel van de procedure: vastkoppelen. Daarbij breng ik Dragon met de robotarm naar het ISS en Don bedient het koppelmechanisme.”

De raket wordt nog een keertje getest. Foto: SpaceX.

Controles
Vorige week werd al duidelijk dat de missie van Dragon opnieuw moest worden uitgesteld. In eerdere gevallen vond uitstel plaats omdat er nog wat laatste controles moesten worden uitgevoerd. Nu moet er nog een laatste hand worden gelegd aan software.

Voorzichtig
De voorzichtigheid van SpaceX en het eindeloos checken van hun voertuig is misschien een beetje tenenkrommend, maar wel goed te verklaren. Als deze missie goed gaat, ligt de ruimtevaart aan de voeten van de commerciële sector. Op dit moment heeft de VS geen ruimtevaartuigen om naar het ISS te gaan. Dat betekent dat de VS volledig afhankelijk is van de Russen. Als deze missie goed verloopt, komt daar een einde van en kan SpaceX een deel van het Amerikaanse vervoer naar het ISS voor zijn rekening nemen. Maar dat is niet de enige reden voor de voorzichtigheid van SpaceX. De commerciële ruimtevaartorganisatie werkt al jaren naar dit moment toe en heeft nu eindelijk de kans gekregen om zich te bewijzen. De druk is dan ook groot: het moet goed gaan.

Of SpaceX ook echt klaar is voor de grote uitdaging moet 19 mei gaan blijken. Mocht de missie om wat voor reden dan ook op 19 mei toch niet van start kunnen gaan, dan kan er ook op 22 mei nog worden gelanceerd.