NASA’s Mars Odyssey ruimtesonde ving gisteren geen signaal op van de Mars Exploration rover Spirit. NASA denkt dat Spirit te weinig stroom heeft om een signaal uit te zenden. Dit betekent dat het beestje in winterslaap is. De winterslaap gaat waarschijnlijk enkele maanden duren, maar het kan ook de laatste slaap zijn voor Spirit.

“We onderzoeken nog andere minder waarschijnlijke mogelijkheden”, vertelt John Callas, projectmanager van het Mars Exploration Rover programma bij NASA. “Het ziet ernaar uit dat Spirit tussen 22 maart en gisteren een lage energiewaarde bereikte.” Bij een bepaalde energiewaarde schakelt Spirit zichzelf uit en gaat dan in winterslaap.

De rover met een grootte van een golfwagentje bevindt zich op het zuidelijk halfrond van Mars en vecht momenteel tegen de winter. Tijdens de winter ontvangt Spirit weinig zonlicht, terwijl energie nodig is om de interne systemen te verwarmen.

Aan het eind van dit jaar – als de lente aanbreekt – hoopt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie dat de rover zichzelf wekt. Als het goed is, moet dit lukken. Er is een kleine kans dat de rover niet meer wakker wordt, bijvoorbeeld omdat Spirit te weinig energie heeft of omdat de interne systemen kapot zijn gegaan door de kou.

Wordt de rover wakker uit de winterslaap, dan neemt Spirit zelf contact met de aarde en de Mars Odyssey ruimtesonde op.