ison

Ruimtetelescoop Spitzer heeft nieuwe foto’s gemaakt van ‘de komeet van de eeuw’ ISON. Op de foto’s is goed te zien dat de komeet – met een 300.000 kilometer lange staart – grote hoeveelheden gas en stof verliest.

Op het moment dat Spitzer bovenstaande foto van ISON maakte, bevond de komeet zich op zo’n 502 miljoen kilometer van de zon. Het staartje van de komeet is goed zichtbaar op de kiekjes.

Komeet van de eeuw
ISON, ook wel aangeduid als C/2012 S1, werd in september 2012 ontdekt. En zodra onderzoekers de baan van de komeet achterhaald hadden, was deze gelijk wereldnieuws. De komeet komt tussen eind november 2013 en januari 2014 namelijk zeer dicht bij de aarde in de buurt. Zo dichtbij zelfs dat we de komeet mogelijk met het blote oog en op klaarlichte dag, vanaf de aarde kunnen zien. En dat is vrij uniek, vandaar dat ISON nu al voorzichtig bestempeld wordt als ‘de komeet van de eeuw’.

WIST U DAT…

…Hubble onlangs ook al een mooie foto van ISON maakte?

Steeds meer feitjes
Geen wonder dat NASA de komeet nauwlettend in de gaten houdt en deze de afgelopen maanden uitgebreid bestudeerd heeft. We komen dan ook steeds meer over de komeet te weten. Zo weten we dat de kern ervan ongeveer vijf kilometer breed is. En dat de komeet met een snelheid van 77.000 kilometer per uur op de zon afstormt. Op 26 december van dit jaar komt de komeet het dichtst bij de aarde in de buurt: de afstand tussen onze planeet en de komeet is dan ongeveer 62 miljoen kilometer.

Op deze foto is het stof dat de komeet uitstoot, weggelaten. Het enige wat we hier zien is het gas dat de komeet loslaat. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / JHUAPL / UCF.

Op deze foto is het stof dat de komeet uitstoot, weggelaten. Het enige wat we hier zien is het gas dat de komeet loslaat. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / JHUAPL / UCF.

Uitstoot
En dankzij ruimtetelescoop Spitzer zijn we nu weer iets nieuws over de komeet te weten gekomen. De door Spitzer gemaakte beelden wijzen er namelijk op dat de komeet flinke hoeveelheden gas (hoogstwaarschijnlijk koolstofdioxide) en stof verliest. “We schatten dat ISON elke dag zo’n 1 miljoen kilo aan koolstofdioxide en zo’n 54,4 miljoen kilo aan stof uitstoot,” vertelt onderzoeker Carey Lisse. Die uitstoot ontstaat doordat de koude komeet de zon nadert. De zon warmt de komeet op, waardoor deze gas- en stofdeeltjes uit gaat stoten. Hoe dichter de komeet bij de zon in de buurt komt, hoe groter de uitstoot wordt.

“Deze prachtige observaties van ISON zijn uniek,” benadrukt onderzoeker James L. Green. “Wij denken dat de informatie die we over deze komeet verzamelen, kan helpen verklaren hoe en wanneer het zonnestelsel zich heeft gevormd.” Net als alle kometen bestaat ISON namelijk uit stof en bevroren gassen zoals koolstofdioxide, water en methaan. Dit zijn belangrijke bouwblokken die 4,5 miljard jaar geleden leidden tot de totstandkoming van de planeten.