Een groot aantal onderzoeken heeft zich in het verleden gericht op de invloed van sport op meisjes. Zo bleken sportende meisjes hogere cijfers te halen en zelfverzekerder te zijn. Maar geen enkel onderzoek vond ooit het antwoord op de vraag of deze gevolgen direct veroorzaakt worden door sport. Economen gingen op onderzoek uit.

Onderzoeksresultaten zijn nooit echt eenduidig. Neem de conclusie dat sportende meisjes zelfverzekerder zijn. Misschien moet je wel zelfverzekerd zijn voordat je begint met sporten. Het is dus zo’n ‘de-kip-of-het-ei-kwestie’. Econoom Betsey Stevenson besloot de diepte in te duiken om de prangende vraag te beantwoorden. “Ik heb gekeken welke betekenis sport in het leven van meisjes heeft,” legt ze uit. “Hoe verandert het dingen voor hen?”

Amerika
Om die vragen te beantwoorden, keek Stevenson naar de verschillen tussen Amerikaanse staten. Ze vergeleek de statistieken van deze gebieden en hield andere factoren die van invloed konden zijn op het welzijn van de meisjes (de grootte van de school, de sfeer, de sociale en persoonlijke verschillen tussen de meiden) buiten beschouwing. Na een complexe analyse ontdekte Stevenson dat deelname aan sport een directe invloed heeft op het onderwijs en het werk van de vrouw.

Title IX
Vanaf het moment dat de Amerikaanse overheid de wet Title IX (deze bepaalt dat meisjes op middelbare scholen mogen meedoen aan sporten) in werking stelde, steeg het aantal vrouwen met een opleiding met 20 procent en het aantal vrouwen tussen de 25 en 34 jaar met een baan nam met 40 procent toe. “Het is niet alleen zo dat mensen die het beter in het leven gaan doen, sporten, maar ook dat sport mensen helpt om het beter te doen.”

Gezonder
Uit een ander onderzoek blijkt deze maand dat vrouwen die vroeger op school aan sport deden daar met het oog op hun gezondheid heel lang plezier van hebben. Zo’n twintig tot 25 jaar later is de kans op overgewicht zeven procent kleiner. Onderzoeker en econoom Robert Kaestner is zich ervan bewust dat dat een klein percentage lijkt, maar benadrukt dat geen enkel gezondheidsprogramma obesitas ooit met zeven procent heeft kunnen verminderen.

De resultaten zijn een aanmoediging voor middelbare scholen om hun leerlingen meer aan sport te laten doen. Daarbij zou ook ruime aandacht moeten zijn voor de meisjes.