Patiënten met een ernstige vorm van astma kunnen binnenkort wellicht opgelucht en vrijelijk ademhalen. Uit recent onderzoek blijkt namelijk dat een nieuwe behandeling met stamcellen de problemen met de luchtwegen kan wegnemen. De eerste tests op muizen zijn veelbelovend.

De proefdieren werden eerst aan pollen blootgesteld zodat ze astma ontwikkelden. Daarna werden er cellen uit hun beenmerg gehaald en in de beestjes geïnjecteerd. Hierna werden de muizen opnieuw aan pollen blootgesteld, maar dat leverde geen astma-aanval op.

Bij mensen met astma reageert het immuunsysteem op indringers door ontstekingen in de luchtwegen te veroorzaken. Volgens de onderzoekers vermindert het beenmerg de kans op dergelijke ontstekingen. De betreffende stamcellen worden reeds ingezet om ontstekingen te voorkomen nadat beenmerg in mensen is getransplanteerd. De eerste tests met muizen tonen aan dat de stamcellen ook de symptomen van astma kunnen wegnemen.

De huidige behandelingen van ernstige vormen van astma zijn veelal ontoereikend. Nieuwe behandelingen zijn dan ook hard nodig. Nader onderzoek moet uitwijzen of de stamcellen ook bij mensen het gewenste resultaat opleveren.

Stamcellen zijn veelbelovend als het gaat om de behandeling van een breed scala aan aandoeningen. De cellen kunnen namelijk uitgroeien tot andere soorten cellen en zelfs organen. Op die manier kunnen ze beschadigde lichaamsdelen prima vervangen.

Wereldwijd lijden meer dan 300 miljoen mensen aan astma. Jaarlijks kost de ziekte aan 100.000 mensen het leven.