NASA’s Stardust-ruimtesonde vloog vanochtend langs de komeet Tempel 1. Om 05:38 uur Nederlandse tijd passeerde Stardust de komeet op een afstand van 181 kilometer en met een relatieve snelheid van 10,9 kilometer per seconde. Dankzij deze scheervlucht leren wetenschappers meer over kometen. Deze objecten zijn net zo oud als ons zonnestelsel. Zij zorgden er miljarden jaren geleden voor dat de aarde een waterrijke planeet werd.

Het is niet de eerste keer dat een ruimtesonde een bezoekje brengt aan Tempel 1. In juli 2005 bezocht de Deep Impact ruimtesonde deze komeet. Dit was een vrij bijzondere missie. Een speciale ‘impactor’ boorde zich in de komeet, waarna de Deep Impact ruimtesonde foto’s maakte van de inslag. De beelden (zie rechts) zijn nog steeds spectaculair om te zien.

Wetenschappers zijn benieuwd hoe Tempel 1 er anno 2011 uitziet. De komeet heeft de afgelopen zes jaar een volledig rondje om de zon afgelegd. Het is natuurlijk spannend om te zien of er verschillen zijn met zes jaar geleden.

De komende dagen zullen de eerste beelden binnendruppelen van de komeet Tempel 1. Natuurlijk worden deze op Scientias.nl geplaatst. Voorlopig moet u het doen met een foto van de komeet op postzegelformaat (zie linksboven). Deze foto is 42 uur voor de scheervlucht gemaakt.