De grootste wegen meer dan 200 kilo en hebben een diameter van zo’n twee meter: Nemopilemanomurai. De gigantische kwallen komen jaarlijks met miljoenen tegelijk naar Japan zetten en hun aantal neemt toe. Wetenschapper Shin-ichi Uye verdiepte zich in de bijzondere beesten.

Het begon in 2002 echt op te vallen: duizenden en duizenden gigantische kwallen trokken ’s zomers naar de Japanse Zee. Hun aantallen zijn net als hun omvang gigantisch en gooien zelfs de visserij in het gebied overhoop.

China
Lang was onduidelijk waar de kwallen vandaan kwamen, maar Uye denkt het nu te weten. De dieren worden in de kustwateren van China geboren en laten zich meevoeren door de stroming richting de Japanse Zee. Onderweg groeien ze uit tot gigantische bakbeesten.

Water
Uye stelt bovendien dat de dieren steeds vaker voorkomen. Waarom is niet helemaal duidelijk, maar alles wijst erop dat de veranderingen in het water hun steentje bijdragen. Het land dat de wateren omsluit, wordt bewoond door miljoenen mensen die stuk voor stuk een grote stempel drukken op het water: de kwaliteit gaat hard achteruit. Bijvoorbeeld door overbevissing. De kwallen profiteren daarvan: hun ‘tegenstanders’ worden opgevist. Daarnaast belandt er ook steeds meer viezigheid in het water: plankton profiteert daarvan. En de kwal eet plankton.

WIST U DAT…

…klimaatverandering ervoor zorgt dat de pinguïn vervangen wordt door de kwal?

Opwarming
Daarnaast warmt het water ook nog eens op. Om te kijken welke invloed dat warme water op de kwallen heeft, zette Uye enkele proeven op in het laboratorium. De kwallen komen als larven ter wereld en kunnen zich totdat ze volwassen kwallen zijn aseksueel voortplanten. Het warmere water bleek dat hele proces een boost te geven: de dieren produceerden meer nageslacht en werden daarna ook een stuk sneller volwassen. Dat verklaart waarom de dieren in aantal toenemen: de wateren bij Japan en China zijn de afgelopen 25 jaar iets meer dan één graad Celsius warmer geworden.

Dammetje hier, dammetje daar
Ook de bouwdrift van de Chinezen komt de kwallen ten goede. Er worden steeds meer dammen aangelegd en kwallen vinden dat ongetwijfeld prettig: als jongen moeten ze zich aan harde oppervlakken vastmaken om in leven te blijven. Door de dammen verandert ook de samenstelling van het water en ook daar blijken de kwallen baat bij te hebben.

WIST U DAT…

…wetenschappers bijna een jaar geleden een bijzondere kwal hebben ontdekt? Het dier draagt zijn geslachtsorganen boven op zijn ‘kap’.

Vissers
Waarschijnlijk zijn er nog meer (lokale) factoren die bijdragen aan de ontwikkeling van de kwallen. Vaststaat dat de dieren op dit moment de wind in de zeilen hebben. Vissers zijn er niet blij mee. Zij vangen regelmatig grote kwallen die de netten kapotmaken of de vissen die ook in het net zitten, steken. Deze vissen zijn dan niet meer geschikt voor consumptie. Ook hebben kwallen er wel eens voor gezorgd dat een boot kapseisde.

Onderzoeker Uye is zich bewust van de gevaren van de kwallen en heeft daarom op basis van zijn studies een nieuw alarmsysteem ontwikkeld. De jonge kwallen worden zorgvuldig in de gaten gehouden en met behulp van wiskundige modellen kan voorspeld worden wanneer ze de Japanse Zee binnenkomen. Het moet met het systeem mogelijk zijn om zelfs drie maanden van tevoren te voorspellen wanneer de kwallen komen. Dat geeft vissers de tijd om zich op de komst van de kwallen voor te bereiden, maar is natuurlijk nog geen oplossing voor dit letterlijk groeiende probleem.

Bovenstaande foto is gemaakt door Yomiuri Shimbun (via Livescience.com).