kepler56

Slecht nieuws voor Kepler-56b en Kepler-56c. Op relatief korte termijn zullen ze door hun ster verzwolgen worden. Het is voor het eerst dat onderzoekers het tijdstip van overlijden voor twee exoplaneten in één systeem kunnen voorspellen.

Kepler-56b en Kepler-56c cirkelen rond de ster Kepler-56. Kepler-56b heeft 10,5 dag nodig om een rondje te voltooien. Kepler-56c doet datzelfde in 21,4 dagen. Beide planeten staan dichter bij hun ster dan Mercurius bij de zon staat. En daar zit ‘m nu precies het probleem. Want de ster Kepler-56 is aan het uitdijen.

Rode reus
Kepler-56 nadert namelijk het einde van zijn leven en is hard bezig uit te groeien tot een rode reus. De ster is inmiddels al vier keer groter dan de zon en zal de komende tijd nog verder uitdijen. En dat is slecht nieuws voor Kepler-56b en Kepler-56c. Zij zullen aan enorme hitte worden blootgesteld, waardoor hun atmosferen gaan koken en verdwijnen. Ook zullen de planeten van vorm veranderen: ze worden eivormig. Uiteindelijk zal de ster de twee planeten opslokken.

“Kepler-56b zal over 130 miljoen jaar het loodje leggen. 25 miljoen jaar later wacht ook Kepler-56c dat lot.”

Tijdstip van overlijden
Onderzoekers hebben nu vastgesteld hoelang Kepler-56b en Kepler-56c nog in staat zullen zijn om het hoofd boven water te houden. Ze keken daarvoor naar de snelheid waarmee de ster uitdijt en de banen van de planeten. Uit het onderzoek blijkt dat de planeten – naar astronomische begrippen – niet zo lang meer hebben. Kepler-56b zal over 130 miljoen jaar het loodje leggen. 25 miljoen jaar later wacht ook Kepler-56c dat lot. “Voor zover we weten, is dit de eerste keer dat we van twee exoplaneten in één systeem het tijdstip van overlijden hebben kunnen voorspellen,” vertelt onderzoeker Gongjie Li.

Kepler-56d
De planeten Kepler-56b en Kepler-56c zijn niet alleen. Rond de uitdijende ster draait nog een planeet: Kepler-56d. Maar deze planeet heeft niets te vrezen. De gasreus doet er 3,3 aardse jaren over om een rondje rond de ster te voltooien en bevindt zich op veilige afstand van de ster.

De nijpende situatie in het systeem Kepler-56 laat zien wat ook ons zonnestelsel te wachten staat. Over zo’n vijf miljard jaar zal ook onze zon uitgroeien tot een rode reus en Mercurius en Venus opslokken. Wat er dan met de aarde gaat gebeuren, is niet helemaal duidelijk. Maar het lijkt erop dat de mensheid het niet na zal kunnen vertellen.