Botsingen tussen sterrenstelsels komen redelijk vaak voor, maar wat gebeurt er als een sterrenstelselcluster aan een sterrenstelsel trekt? Dit is te zien op een nieuwe foto van NASA’s Galaxy Evolution Explorer. Op de foto is te zien hoe het Virgocluster sterrenstelsel IC 3418 uit elkaar trekt.

Het Virgocluster, dat uit circa 1.500 sterrenstelsels bestaat, zorgt ervoor dat IC 3418 met een snelheid van 3,2 miljoen kilometer per uur door het hete gas van het cluster raast. Door deze hoge snelheid heeft IC 3418 een opmerkelijke staart gekregen.

Het incident gebeurt op een afstand van 54 miljoen lichtjaar bij de aarde vandaan. “Het gas in dit sterrenstelsel is door de ‘botsing’ teruggegooid in een turbulente fase”, zegt Janice Hester van het California Instituut voor Technologie.

Op de onderstaande foto is te zien dat het sterrenstelsel een staart heeft. Wetenschappers vinden het interessant om te zien dat er nieuwe sterren ontstaan in deze staart, omdat het gas in de staart lichter is dan nodig is voor stervorming. Waarschijnlijk worden de lichtere gassen in de staart op een of andere manier omgezet naar zwaardere gassen.

Botsingen van sterrenstelsels komen vaak voor in het heelal. Over enkele miljarden jaren botst ons eigen Melkwegstelsel met het Andromedastelsel. Aangezien beide sterrenstelsels vrij groot zijn, gaat dit resulteren in een gigantische crash.