isee3

De 36 jaar oude kometenjager ISEE-3 is toch niet door zijn brandstof heen. Met dat goede nieuws komt Space College: de organisatie die momenteel keihard werkt om ISEE-3 na bijna twee decennia weer aan het werk te krijgen.

Vorige week probeerde Space College de oude kometenjager zover te krijgen dat deze zijn stuwraketten zou activeren en enkele manoeuvres zou uitvoeren. De eerste poging verliep vlekkeloos. Maar daarna ging het mis. De stuwraketten vielen uit en een volgende poging om de aandrijving weer op gang te brengen, mislukte.

Op
Hoe kon dat? Direct ontstond het vermoeden dat ISEE-3 – die toch alweer zo’n 36 jaar door de ruimte zwerft – door zijn brandstof heen is. Als het vermoeden klopte, was dat bijzonder slecht nieuws. Want daarmee zou het onmogelijk worden om de sonde in een stabiele baan tussen de aarde en de zon te plaatsen. Space College wil de sonde daar graag hebben, zodat deze onder meer wederom kometen op kan gaan sporen.

Hoop
Het was een domper. Maar nu komt Space College met een beetje hoop op de proppen. Eind vorige week is opnieuw geprobeerd om de sonde op gang te brengen. En er mag voorzichtig gesproken worden van enig succes. “De baan van ISEE-3 is iets veranderd,” vertelt Keith Cowing, namens Space College. “Ook de temperatuur in de brandstoftanks steeg een klein beetje, iets wat je zou verwachten als ze vol met brandstof zitten.”

Meer onderzoek
Het is goed nieuws, maar Space College is er nog niet. Onduidelijk is namelijk nog waarom de aandrijving eerder dienst weigerde. Momenteel worden alle gegevens omtrent de – enigszins succesvolle – laatste poging om de stusraketten te starten, geanalyseerd. Space College hoopt zo te achterhalen waarom de aandrijving het toen wel deed en wat er moet gebeuren om dat te herhalen.

ISEE-3 werd 36 jaar geleden door NASA gelanceerd. Onlangs kwam deze – na een lange zwerftocht door het zonnestelsel – weer even in de buurt van de aarde. NASA was niet van plan om – na bijna twintig jaar radiostilte – weer contact te zoeken. Zonde, zo vond Space College. En dus vroegen ze NASA of zij met ISEE-3 aan de slag mochten. Dat mocht. Er werd middels crowdfunding geld ingezameld en met dat geld slaagde Space College erin om voor het eerst in bijna twintig jaar weer contact te leggen met ISEE-3. Een volgende stap is ISEE-3 enkele manoeuvres uit te laten voeren, zodat deze in een stabiele baan tussen de aarde en de zon beland. Vanuit die baan moet de sonde vervolgens weer wetenschap gaan bedrijven.