Saturnus’ maantje Titan is nog veel ijziger dan wetenschappers altijd dachten. Nieuw onderzoek wijst erop dat de buitenste ijzige korst van de maan twee keer dikker is dan gedacht.

De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze Titan met behulp van ruimtesonde Cassini bestudeerden. “Titan heeft waarschijnlijk een kern die bestaat uit ijs en steen,” vertelt onderzoeker Howard Zebker. De kern is bedekt met een oceaan en ijsachtige korst. De oceaan bevriest waarschijnlijk niet doordat de kern van Titan radioactieve elementen bevat. Wanneer deze vervallen, ontstaat hitte en die houdt de oceaan vloeibaar.

Dik
Cassini heeft onderzoekers nu een goed beeld gegeven van de opbouw van Titan. “Het beeld dat wij van Titan krijgen, is een ijzige, rotsachtige kern met een straal van iets meer dan 2000 kilometer, een oceaan die ergens tussen de 225 en 300 kilometer dik is en een ijslaag die gemiddeld 200 kilometer dik is.”

WIST U DAT…

Variatie
Overigens wijst het onderzoek er ook op dat die ijslaag niet overal even dik is: op de polen is deze gemiddeld 3000 meter minder dik dan de gemiddelde 200 kilometer, terwijl deze bij de evenaar juist 3000 meter dikker is. Die variatie in dikte zou alles te maken hebben met de baan die Titan rond Saturnus maakt: die is niet perfect rond.

Al met al blijkt de ijslaag gemiddeld twee keer dikker te zijn dan onderzoekers dachten. Dat wijst erop dat de kern minder hitte afgeeft dan wetenschappers vermoedden. Mogelijk komt dat doordat de kern minder steen en meer ijs bevat dan onderzoekers eerder dachten.