hart

Wetenschappers hebben op het menselijk hart twaalf smaakreceptoren ontdekt. De receptoren – die normaliter in de neus en mond voorkomen – zijn met name gevoelig voor bittere smaken, zo blijkt.

Onderzoeker Simon Foster deed de opmerkelijke ontdekking tijdens onderzoek naar de groei van het hart en hoe ziekten die groei kunnen beïnvloeden. “Na hypertensie of een hartaanval ondergaat het hart vaak een compenserende groeispurt, bedoeld om de bloedcirculatie op gang te houden,” legt zijn collega Walter Thomas uit. “Maar een veelvoorkomend eindresultaat van deze compenserende groei is hartfalen. Tijdens laboratoriumonderzoeken keken we naar alle genen die in het hart een rol spelen tijdens deze groeifase.”

Smaakreceptoren
De onderzoekers werkten daarbij met de harten van muizen. En al snel deden ze een opmerkelijke ontdekking. “We ontdekten dat de hartcellen van de knaagdieren waar we mee werkten reuk- en smaakreceptoren bevatten waarvan we dachten dat deze alleen in de neus en mond aanwezig waren.”

Menselijk hart
Natuurlijk waren de onderzoekers nieuwsgierig of alleen de knaagdieren deze receptoren op het hart droegen. En dus bestudeerden ze vervolgens menselijk hartweefsel. “Dr. Foster was in staat om aan te tonen dat er rond de twaalf smaakreceptoren in het menselijk hart tot uiting komen en die smaakreceptoren zijn met name gevoelig voor bittere stoffen,” vertelt Thomas. “Dit is nogal opmerkelijk, aangezien het menselijk genoom slechts 25 van deze bittere smaakreceptoren heeft en we graag willen achterhalen waarom de helft daarvan op het hart te vinden is.”

Want welke functie hebben de smaakreceptoren op het hart precies? “Toen we één van de smaakreceptoren activeerden met een stofje dat wij bitter vinden smaken, werd de samentrekkende functie van het hart bijna geheel afgeremd,” vertelt Thomas. Nader onderzoek zal moeten aantonen hoe dat kan en welke implicaties die ontdekking precies heeft.