Onze Melkweg is waarschijnlijk toch niet zo bijzonder als gedacht. Wetenschappers hebben twee bijna exacte kopieën van ons Melkwegstelsel en onze twee buren – de Magelhaense Wolken – ontdekt. Een unieke vondst.

“We hebben nog nooit een ander sterrenstelsel zoals onze Melkweg ontdekt,” vertelt onderzoeker Aaron Robotham. Heel verwonderlijk is dat niet: het opsporen ervan is lastig. “We hadden telescopen nodig die goed genoeg waren om niet alleen sterrenstelsels, maar ook hun zwakke begeleiders te detecteren, we moesten naar grote stukken van de ruimte kijken en bovenal moesten we er zeker van zijn dat we in dit onderzoek geen sterrenstelsels over het hoofd zouden zien.”

Eén van de twee bijna exacte kopieën van onze Melkweg en onze twee buren. Foto: Dr Aaron Robotham / ICRAR / St Andrews / GAMA data.

Veertien
“We ontdekten dat zo’n drie procent van de sterrenstelsels die lijken op de Melkweg begeleiders hebben zoals de Grote en Kleine Magelhaense Wolk. In totaal vonden we veertien sterrenstelsels die lijken op het onze, waarvan er twee een bijna exacte kopie waren.

Kopie
Eén van die bijna exacte kopieën ziet u op de foto hiernaast. Het sterrenstelsel GAMA202627 bevindt zich in het midden en heeft twee redelijk grote sterrenstelsels als buren. Veel sterrenstelsels hebben kleinere sterrenstelsels in een baan rondom ze, maar slechts weinigen hebben er twee die zo groot zijn als de Magelhaense Wolken.

De Magelhaense Wolken staan vrij dicht bij ons sterrenstelsel. Ze zijn ‘s avonds zelfs te zien. De wetenschappers ontdekten dat wanneer sterrenstelsels zulke grote begeleiders hadden, deze meestal dicht bij het sterrenstelsel dat op onze Melkweg lijkt, stonden. Dat wijst erop dat we op het juiste moment en op de juiste plaats zijn om vanaf de aarde de Magelhaense Wolken waar te nemen. “De nabijgelegen Magelhaense Wolken zijn een zeldzaam en mogelijk kortstondig verschijnsel. We zouden ervan moeten genieten zolang het kan, want ze zullen er nog maar een paar miljard jaar zijn.”